Facebook despidió a los Definidores la semana pasada después de que The New York Times detallara el trabajo que la firma de Miller había realizado en nombre de la compañía de medios sociales. (Fuente de la imagen: Bloomberg)

Cuando Tim Miller, un agente político republicano de larga data, se mudó al Área de la Bahía el año pasado para establecer una tienda de relaciones públicas, trajo consigo una red comercial más típica de Washington que Silicon Valley. Conocía bien la investigación de la oposición: la búsqueda de información perjudicial sobre un enemigo político. Tenía vínculos con los provocadores de los medios en línea. Y, sobre todo, entendió el valor del secreto.

Miller había llegado en el momento adecuado con su compañía, Definers Public Affairs. Con clientes y legisladores cuestionando las buenas intenciones reconocidas y el poder de las compañías más grandes de tecnología, Facebook y otros estaban a la defensiva. Rápidamente encontró muchos negocios, desde startups como Lyft, Lime y Juul hasta gigantes como Facebook y Qualcomm, la influyente compañía de chips que estaba en una pelea legal desagradable con Apple por las regalías, según cinco personas con conocimiento directo del trabajo de Miller que rechazaron para ser nombrado debido a acuerdos de confidencialidad.

Mientras trabajaba para Qualcomm, los Definidores promovieron la idea de que el director ejecutivo de Apple, Timothy Cook, era un candidato presidencial viable en 2020, según un ex empleado de los Definidores y registros digitales. Presumiblemente, fue un intento de enfriar las relaciones cordiales que Cook había cultivado con la administración Trump. La campaña de los Definidores marcó una escalada en el enfoque de Silicon Valley que ya se había desatendido en las relaciones públicas.

"Este tipo de relaciones públicas sucias? Siempre ha estado allí, pero definitivamente está en alza ", dijo Jonathan Hirshon, quien fue representante de relaciones públicas para compañías de tecnología durante tres décadas, incluyendo a Apple y Sony. "El idealismo sigue ahí, pero la verdad es que las grandes empresas se han vuelto mucho más autoritarias en su enfoque de los medios".

Facebook despidió a los Definidores la semana pasada después de que The New York Times detallara el trabajo que la firma de Miller había realizado en nombre de la compañía de medios sociales. Los definidores alentaron a los reporteros a escribir sobre las conexiones financieras entre los activistas anti-Facebook y el financiero liberal George Soros, alegando que confiaba en tropos antisemitas. La estrategia de los definidores jugó con los puntos de presión de un objetivo. La mayoría de lo que los Definers produjeron para Qualcomm no tuvo nada que ver con su problema con Apple, que fue una compleja pelea legal por los derechos que Apple debería pagar por los chips de Qualcomm que estaba utilizando en iPhones.

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Los empleados de los definidores distribuyeron investigaciones contra Apple a los reporteros y no dijeron quién pagaba por ello. Los definidores distribuyeron una nota de 13 páginas titulada "Apple Bowing to Chinese Cyber ​​Regulators" que detallaba cómo la actividad de Apple en China contradecía su postura pública sobre la privacidad en otros lugares. También colocó docenas de artículos negativos sobre Apple en sitios de noticias conservadores, según una persona familiarizada con el trabajo y los correos electrónicos revisados ​​por The New York Times.
Los funcionarios de Qualcomm no respondieron a las solicitudes de comentarios.

Matt Rhoades, director ejecutivo de Definers, dijo en un comunicado que el trabajo de la firma "no es absolutamente diferente de lo que hacen las empresas de asuntos públicos todos los días para sus clientes en todas las industrias y temas en todo el país. Estamos orgullosos del trabajo que hacemos para nuestros clientes ”. Juul, que ha sido acusado de comercializar sus cigarrillos electrónicos a los niños, está trabajando con los Definidores para mejorar su imagen pública y comunicarse con los reporteros. No está claro qué es el trabajo más allá de eso.

Lyft, la compañía de transporte por carretera, usó Definers para ayudar a navegar los desafíos regulatorios en las residencias estatales de todo el país, incluida la selección de los conductores de Lyft que se lanzarán a los medios para las entrevistas, según una persona familiarizada con el trabajo. Y la compañía de motos Lime contrató a Definers en agosto porque quería que un contratista externo tomara una actitud más agresiva contra sus rivales, según una persona familiarizada con ese trabajo. Lyft y Lime han terminado su trabajo con Definers.

Algunos detalles de las relaciones de los Definidores con firmas de tecnología, incluyendo Lyft y Lime, han sido reportados previamente por otras organizaciones de noticias. Los definidores también aplicaron sus servicios para Washington. Ayudó a establecer Power the Future, un grupo comercial pro petrolero, mientras que también trabajó para la Agencia de Protección Ambiental. La EPA terminó su contrato con los Definidores el año pasado después de que se reveló que un abogado de los Definidores estaba investigando a los empleados de la agencia que criticaban a la administración de Trump.

Para promover a los clientes y atacar a los enemigos de sus clientes, los Definidores usaban regularmente la Red NTK, un agregador de noticias con una inclinación conservadora y 122,000 seguidores en Facebook. Definers y su firma hermana, el grupo de oposición política America Rising, comparten parte del personal y un piso de un edificio de oficinas en Arlington, Virginia, con NTK. Joe Pounder, un veterano de las campañas presidenciales republicanas que se describe a sí mismo como "un maestro de la investigación de la oposición" en sus biografías, aparece como co-fundador de Definers and America Rising y editor en jefe de NTK.

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Pounder y dos colegas se distanciaron de NTK de los Definidores después del informe de The Times la semana pasada. “No trabajamos y no trabajamos con Facebook. Compartimos oficinas con una empresa que lo hace ", escribieron en una publicación de blog. Pero Miller promovió cómo los Definers usaron NTK en una propuesta enviada a un potencial cliente de los Definers el año pasado, en una sección llamada "Digital Platform Echo Chamber". "Definers administra NTK Network, una plataforma de agregación de noticias dirigida a personas influyentes de Washington DC. "A través de NTK podemos reeditar directamente noticias favorables de otros medios y trabajar con personas afines para ayudar a crear un efecto de cámara de eco", escribió en una copia de la propuesta revisada por The Times.

Este año, NTK ha publicado al menos 57 artículos que critican a Apple y Cook. Algunas de las publicaciones obligaron a Apple a resolver problemas en el centro de la disputa legal entre Apple y Qualcomm y reiteraron las quejas de Qualcomm. Apple también había comenzado a dejar de usar los chips de Qualcomm. Otras historias fueron aún más directas, como una de agosto sobre la tecnología de Qualcomm que concluyó: "Para Apple, la elección será clara: complacer a Qualcomm u ofrecer un producto más lento e inferior a los consumidores".

Pounder dijo en un comunicado el martes que NTK es lanzado regularmente por personas de relaciones públicas y medios de comunicación. "Lo que NTK escribe y publica es lo que NTK elige escribir y publicar", agregó. Los definidores también utilizaron otros medios para difundir su trabajo. En julio de 2017, Miller escribió un artículo que acusaba a Cook de mentirle al presidente Donald Trump sobre la construcción de fábricas de Apple en los Estados Unidos, según un correo electrónico revisado por The Times. De acuerdo con el correo electrónico, envió el artículo al provocador de la derecha, Charles C Johnson, quien lo publicó en su sitio web GotNews sin una frase ni otra información que provenía de Miller, Definers o Qualcomm.

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