Muchos de nosotros hemos tenido la experiencia de llegar a una ciudad desconocida y necesitamos llegar a un destino específico, ya sea registrarse en un hotel, reunirse con un amigo en una cervecería local o navegar a una reunión a tiempo.

Con unos pocos clics del teléfono inteligente, el destino se ingresa en una aplicación de navegación, con preferencias de ruta personalizadas para evitar el tráfico, los peajes y, en ciudades como San Francisco, incluso las pendientes. La ansiedad disminuyó, uno conduce a su destino a través de indicaciones de voz y la mirada ilícita ocasional al mapa en constante actualización.

Pero, después de haber llegado a salvo, existe la vaga conciencia de que no sabemos cómo llegamos allí. No podemos recordar los puntos de referencia en el camino y sin nuestro dispositivo de mano, ciertamente no podríamos volver a nuestro punto de origen. Eso plantea la pregunta más amplia: ¿Las capacidades de navegación de nuestros teléfonos inteligentes nos están haciendo peores navegadores?

La investigación apunta a sí. Pero, dada la ubicuidad de estos dispositivos, así como su capacidad para habilitar grupos particulares, tal vez deberíamos aprender a adoptarlos como una prótesis tecnológica.

Peor en encontrar nuestro camino.

Todas las culturas practican la búsqueda de caminos: detectan el entorno de una persona para encontrar barreras para viajar y luego navegan espacialmente hacia un destino remoto.

Geógrafos (como yo), psicólogos, antropólogos y neurólogos han estudiado cómo los individuos navegan desde el punto A al punto B. En un artículo histórico de 1975, los psicólogos Alexander Siegel y Sheldon White argumentaron que las personas navegan a través de su conocimiento de los puntos de referencia en un paisaje más amplio. Las nuevas rutas de navegación se descubren mediante la vinculación de puntos de referencia familiares con otros nuevos.

Por ejemplo, los inuit, enfrentados a paisajes nevados y topográficamente uniformes, están atentos a señales sutiles como la forma de la acumulación de nieve y la dirección del viento. Hasta la llegada de los dispositivos GPS, esas culturas no tenían una concepción cultural de la idea de perderse.

La investigación ha establecido que los dispositivos de navegación móvil, como el GPS integrado en el teléfono inteligente de uno, nos hacen menos útiles. Las interfaces móviles dejan a los usuarios menos orientados espacialmente que el movimiento físico o los mapas estáticos. Los dispositivos de navegación de mano han sido vinculados a una menor cognición espacial, habilidades de búsqueda de caminos más pobres y menor conciencia ambiental.

Es menos probable que las personas recuerden una ruta cuando utilizan la navegación guiada. Sin su dispositivo, los usuarios regulares de GPS tardan más en negociar una ruta, viajan más despacio y cometen errores de navegación más grandes.

Si bien la navegación física y los mapas estáticos requieren un compromiso con el entorno físico, la navegación guiada permite la desconexión.