La aurora boreal es de gran interés para el equipo de VISIONS-2, pero no solo por su resplandor de otro mundo. El juego de la aurora es un factor fundamental en el proceso de escape atmosférico, por lo que los planetas, incluida la Tierra, pierden gradualmente su atmósfera en el espacio. (Fuente de la imagen: NASA)

La NASA está preparada para lanzar un cohete que suena para ver de cerca cómo la atmósfera de la Tierra se está filtrando lentamente hacia el espacio. La agencia espacial de EE. UU. Dijo que entender el escape atmosférico en la Tierra tiene aplicaciones en todo el Universo, desde predecir qué planetas lejanos podrían ser habitables, hasta reconstruir cómo Marte se convirtió en el paisaje desolado y expuesto que es hoy en día.

La misión VISIONS-2, abreviatura de Visualizing Ion Outflow a través de Neutral Atom Sensing-2, se lanzará no antes del 4 de diciembre. Un cohete sonoro hace que los vuelos al espacio sean cortos y específicos antes de volver a la Tierra solo unos minutos más tarde. Los cohetes sonoros son únicos entre las naves espaciales científicas por su superior destreza. Pueden ser transportados a lugares remotos, donde son apuntados y disparados a eventos de corta duración, como la repentina formación de la aurora boreal, en cualquier momento.

La aurora boreal es de gran interés para el equipo de VISIONS-2, pero no solo por su resplandor de otro mundo. El juego de la aurora es un factor fundamental en el proceso de escape atmosférico, por lo que los planetas, incluida la Tierra, pierden gradualmente su atmósfera en el espacio. "La Tierra está perdiendo peso", dijo Thomas Moore, físico espacial de la NASA. "Se han realizado suficientes observaciones para saber que entre cien y varios cientos de toneladas de atmósfera van al espacio todos los días", dijo Moore. Moore estima que a ese ritmo, la Tierra retendrá su atmósfera por un billón de años.

Los científicos pensaron durante mucho tiempo que el oxígeno, que pesaba 16 veces la masa de hidrógeno, era demasiado pesado para escapar de la gravedad de la Tierra. Sin embargo, el espacio cercano a la Tierra está lleno de mucho más oxígeno de lo que nadie hubiera esperado. La aurora se forma cuando los electrones energéticos, acelerados en los campos eléctrico y magnético en el espacio cercano a la Tierra, chocan y excitan los gases atmosféricos, que emiten tonos brillantes de rojo, verde y amarillo mientras se relajan a un estado de energía más bajo. Estos indisciplinados electrones también crean una cascada de estragos en el proceso, incluyendo la conducción de corrientes eléctricas que calientan la atmósfera superior en parches de manchas.

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En algunos casos, ese calentamiento es suficiente para dar a los átomos de oxígeno perdidos la energía suficiente para escapar. VISIONS-1, el precursor de la misión actual, se lanzó desde el Poker Flat Research Range en Alaska en 2013, donde estudiaron la salida de oxígeno de la aurora que se forma en el lado nocturno de la Tierra, la parte del planeta que se encuentra temporalmente alejada del Sol. Para la misión VISIONS-2, el equipo viajará a Svalbard, un remoto archipiélago en la costa norte de Noruega, donde se puede encontrar aurora del lado del día.

VISIONS-2 es el primero de los nueve cohetes que se lanzan en los próximos 14 meses como parte de Grand Challenge Initiative, una colaboración internacional para explorar el inusual portal entre la Tierra y el espacio.

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