La ardilla voladora de América del Norte tiene un color rosa fluorescente en la noche bajo luz ultravioleta, pero el propósito del color rosa sigue siendo un misterio para los investigadores.

Allison Kohler, una estudiante graduada en el departamento de pesca y vida silvestre de la Universidad de Texas A&M en College Station, ayudó a hacer este descubrimiento así como a afirmar que otras ardillas voladoras, de hecho, son de color rosa fluorescente.

El profesor universitario de Kohler, el Dr. Jon Martin, profesor asociado de silvicultura en el Northland College de Wisconsin, estaba realizando un estudio exploratorio de bosques con una linterna ultravioleta en su patio trasero. Inicialmente, estaba mirando diferentes líquenes, musgos y plantas para ver qué fluorescía. Por casualidad, una ardilla voladora estaba en su comedero para pájaros. Cuando lo vio bajo la luz ultravioleta, era rosa intenso.

Se formó un equipo para investigar este descubrimiento e incluyó a Martin, Kohler y dos colegas de Martin en Northland College: la Dra. Paula Anich, profesora asociada de recursos naturales, y el Dr. Erik Olson, profesor asistente de recursos naturales.

Con acceso a una colección del museo en el Museo de Ciencias de Minnesota, Martin le pidió a Kohler que tomara la iniciativa en el proyecto y desarrollara un protocolo para ayudar a investigar más a fondo qué es lo que habían encontrado.

"Observé una tonelada de especímenes diferentes que tenían allí", dijo Kohler. "Eran ardillas voladoras disecadas que habían recolectado a lo largo del tiempo, y cada una de las cuales vi rosa intenso fluorescente en una intensidad u otra".

Para expandir la búsqueda, el equipo fue al Field Museum of Natural History en Chicago y recolectó más especímenes. En total, investigaron más de 100 especímenes en numerosos estados, todos confirmando su "teoría rosa". También observaron cinco especímenes vivos adicionales.

"Probamos las tres especies de ardillas voladoras de América del Norte: la ardilla voladora del norte, la ardilla voladora del sur y la ardilla voladora de Humboldt, y las tres fluorescentes", dijo.

Después de comparar las especies voladoras con otras ardillas, como la ardilla roja estadounidense y la ardilla gris, el equipo descubrió que el color rosa es exclusivo de la ardilla voladora.

Las razones por las cuales las ardillas emiten un color rosa fluorescente aún están bajo investigación, pero la comunicación y el camuflaje son dos de los principales contendientes por los que esto podría estar sucediendo, según el equipo.

"Podrían estar comunicándose con miembros de su propia especie mostrando su fluorescencia entre sí, o podría ser una especie de exhibición de apareamiento", dijo Kohler. "La otra hipótesis es que podrían estar usando esta fluorescencia como un rasgo anti-depredador para comunicarse con otras especies, evitando la depredación de otras especies al mezclar o tratar con sus entornos potencialmente saturados de ultravioleta".

A medida que se desarrolla la investigación, dijo, la importancia de este hallazgo se presentará con mayor claridad. Kohler planea continuar su investigación mientras continúa su maestría en Texas A&M. La investigación adicional analizará con firmeza las implicaciones del hallazgo del equipo.

"Podría potencialmente ayudar con la conservación de la especie u otras especies, y también podría relacionarse con el manejo de la vida silvestre", dijo Kohler. "Cuanto más sabemos sobre la especie, más podemos entenderla y ayudarla. Esto está abriendo una nueva puerta al reino de la comunicación nocturno-crepuscular, o activa durante el crepúsculo, en animales".

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Comunicaciones de Texas A&M AgriLife. Original escrito por Laura Muntean. Nota: El contenido puede ser editado por estilo y duración.

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