Basado en nuevos datos publicados hoy en la revista. CienciaParece cada vez más probable que un impacto de asteroide o cometa hace 66 millones de años reavivó masivas erupciones volcánicas en la India, a medio mundo de distancia del lugar del impacto en el Mar Caribe.

Pero no deja claro hasta qué punto las dos catástrofes contribuyeron a la extinción masiva casi simultánea que mató a los dinosaurios y muchas otras formas de vida.

La investigación arroja luz sobre los enormes flujos de lava que han surgido periódicamente a lo largo de la historia de la Tierra, y cómo han afectado a la atmósfera y han alterado el curso de la vida en el planeta.

En el estudio, en la Universidad de California, Berkeley, los científicos informan las fechas más precisas y precisas de las intensas erupciones volcánicas en la India que coincidieron con la extinción mundial al final del Período Cretácico, el llamado límite K-Pg. La secuencia de erupciones durante millones de años arrojó flujos de lava a distancias de al menos 500 kilómetros a lo largo del continente indio, creando las llamadas basaltos de inundación de las trampas Deccan que en algunos lugares tienen un espesor de casi 2 kilómetros.

"Ahora que hemos fechado los flujos de lava de Deccan Traps en más y diferentes lugares, vemos que la transición parece ser la misma en todas partes. Diría, con bastante alta confianza, que las erupciones ocurrieron dentro de los 50,000 años, y quizás 30,000 años, del impacto, lo que significa que estaban sincronizados dentro del margen de error ", dijo Paul Renne, profesor en residencia de ciencias de la tierra y planetarios de la Universidad de Berkeley, director del Centro de Geocronología de Berkeley y autor principal del estudio, que aparecerá en línea el 21 de febrero. "Esa es una validación importante de la hipótesis de que el impacto de la lava renovada fluye".

Las nuevas fechas también confirman estimaciones anteriores de que los flujos de lava continuaron durante aproximadamente un millón de años, pero contienen una sorpresa: tres cuartas partes de la lava surgieron después del impacto. Estudios previos sugirieron que alrededor del 80 por ciento de la lava entró en erupción antes del impacto.

Si la mayor parte de la lava de Deccan Traps hubiera estallado antes del impacto, los gases emitidos durante las erupciones podrían haber sido la causa del calentamiento global en los últimos 400,000 años del Cretácico, durante el cual las temperaturas aumentaron, en promedio, alrededor de 8 grados centígrados ( 14.4 grados Fahrenheit). Durante este período de calentamiento, las especies habrían evolucionado adaptadas a las condiciones de invernadero, solo para ser enfrentadas por el enfriamiento global del polvo o por los gases de enfriamiento del clima causados ​​por el impacto o los volcanes.

El frío habría sido un shock del que la mayoría de las criaturas nunca se hubieran recuperado, desapareciendo por completo del registro fósil: literalmente, una extinción masiva.

Pero si la mayoría de la lava de las trampas de Deccan surgió después del impacto, este escenario debe volver a pensarse.

"Esto cambia nuestra perspectiva sobre el papel de las trampas Deccan en la extinción K-Pg", dijo la primera autora, Courtney Sprain, una ex estudiante de doctorado de la Universidad de Berkeley que ahora es postdoctoral en la Universidad de Liverpool en el Reino Unido. "O bien las erupciones de Deccan no jugaron un papel, lo que creemos improbable, o muchos gases modificadores del clima surgieron durante el pulso de volumen más bajo de las erupciones".

La hipótesis de que los gases volcánicos que alteran el clima se filtran con frecuencia desde las cámaras subterráneas de magma, y ​​no solo durante las erupciones, está respaldada por la evidencia de los volcanes actuales, como los del Monte de gas. El etna en Italia y Popocatepetl en México, dijeron los investigadores. Se sabe que el estofado de magma debajo de la superficie transmite gases a la atmósfera, incluso sin erupciones.

"Estamos sugiriendo que es muy probable que muchos de los gases que provienen de los sistemas de magma preceden a las erupciones; no necesariamente se correlacionan con las erupciones", dijo Renne. En el caso de la extinción K-Pg, los síntomas de un cambio climático significativo ocurrieron antes del pico en las erupciones volcánicas.

Basaltos de inundación

Renne, Sprain y sus colegas están utilizando un método preciso de datación, datación argón-argón, para determinar cuándo ocurrió el impacto y cuándo surgieron las trampas Deccan para aclarar la secuencia de catástrofes al final del Período Cretácico y al comienzo del Período Terciario. – el límite K-Pg, anteriormente conocido como el límite KT.

En 2013, utilizando rocas de Montana, obtuvieron la fecha más precisa para el impacto, y en 2018, la actualizaron a 66,052,000 años atrás, más o menos 8,000 años. Luego, en 2015, a partir de un puñado de muestras en la India, determinaron que, en al menos un lugar, el pico de las erupciones de las trampas Deccan se produjo dentro de unos 50,000 años a partir de esa fecha, lo que significa que, en el tiempo geológico, los incidentes fueron básicamente simultáneo.

Ahora, con tres veces más muestras de rocas de áreas que cubren más de las trampas Deccan, los investigadores han establecido que el momento de las erupciones pico fue el mismo en gran parte del continente indio. Esto apoya la hipótesis del grupo de que el impacto de asteroides desencadenó los terremotos que causaron un fuerte estallido de volcanismo en la India, que está casi directamente enfrente del lugar del impacto, el cráter Chicxulub en el Mar Caribe.

Sprain y Renne argumentan que es probable que las catástrofes coincidentes hayan dado un doble golpe a la vida en la Tierra, pero los detalles no están claros. Las erupciones volcánicas producen muchos gases, pero algunos, como el dióxido de carbono y el metano, calientan el planeta, mientras que otros, como los aerosoles de azufre, se están enfriando. El impacto en sí mismo habría enviado polvo a la atmósfera que bloqueaba la luz solar y enfriaba la Tierra, aunque nadie sabe por cuánto tiempo.

"Tanto el impacto como el volcanismo de Deccan pueden producir efectos ambientales similares, pero estos están ocurriendo en escalas de tiempo muy diferentes", dijo Sprain. "Por lo tanto, para comprender cómo cada agente contribuyó al evento de extinción, evaluar el tiempo es clave".

Qué gases en las trampas de Deccan se emiten cuando es una pregunta difícil de responder, ya que no hay erupciones de basalto de inundación hoy en día, a pesar de las numerosas en la historia de la Tierra. El más reciente, cerca del río Columbia en el noroeste del Pacífico, disminuyó hace 15 millones de años después de 400,000 años de erupciones.

La escasez de información sobre basaltos de inundación es una de las razones por las que Renne y Sprain están interesados ​​en las trampas Deccan, que todavía son lo suficientemente jóvenes como para contener información sobre la secuencia, los efectos y la escala de las erupciones, y quizás la causa.

"Hace que nos preguntemos si podemos ver algún mecanismo externo de forzamiento, como el impacto de las trampas Deccan, para otros basaltos de inundación que conducen a picos importantes en erupciones, como los basaltos del río Columbia o las trampas siberianas", dijo Renne. "¿Podría un gran terremoto en las zonas de subducción cercanas o la acumulación de presión debido al aumento del magma desatar estos episodios importantes en basaltos de inundación?"

Sprain observó que, en el mismo número de Ciencia, un grupo de investigación en la Universidad de Princeton también publicará nuevas fechas relacionadas con las trampas de Deccan, algunas de las cuales difieren de las del grupo de Berkeley. Mientras que el grupo de Berkeley fechó la plagioclasa mineral de los flujos de lava reales, el grupo de Princeton fechó circonitas en el sedimento depositado entre los flujos. Sin embargo, debido a que no está claro de dónde provienen los circones, esas fechas solo brindan una edad máxima para la lava, dijo.

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