Los antropólogos siempre han argumentado que la fabricación de herramientas es uno de los comportamientos clave que separan a nuestros ancestros humanos de otros primates. Un nuevo artículo, sin embargo, sostiene que no fue la creación de herramientas lo que distinguió a los homínidos, sino la miniaturización de las herramientas.

Así como los pequeños transistores transformaron las telecomunicaciones hace unas décadas, y los científicos ahora tienen el desafío de hacerlos aún más pequeños, nuestros antepasados ​​de la Edad de Piedra sintieron la necesidad de hacer pequeñas herramientas. "Es una necesidad con la que siempre nos hemos enfrentado e impulsado", dice Justin Pargeter, antropólogo de la Universidad de Emory y autor principal del artículo. "La miniaturización es lo que hacemos".

El periódico Antropología evolutiva está publicando el documento: la primera descripción completa de la miniaturización de herramientas prehistóricas. Propone que la miniaturización es una tendencia central en las tecnologías de homínidos que se remontan a al menos 2,6 millones de años.

"Cuando otros monos usaban herramientas de piedra, decidieron ir a lo grande y se quedaron en los bosques donde evolucionaron", dice el coautor John Shea, profesor de antropología en la Universidad de Stony Brook. "Los homínidos optaron por ir pequeños, fueron a todas partes y transformaron hábitats por lo demás hostiles para satisfacer nuestras necesidades cambiantes".

El artículo revisa cómo los copos de piedra de menos de una pulgada de largo, utilizados para perforar, cortar y raspar, aparecen en el registro arqueológico de sitios en todos los continentes, y se remontan a algunos de los conjuntos de herramientas de piedra más antiguos que se conocen. Estos pequeños copos de piedra, dice Pargeter, eran como las cuchillas de afeitar desechables o los clips de papel de hoy en día: generalizados, fáciles de hacer y fáciles de reemplazar.

Identifica tres puntos de inflexión para la miniaturización en la evolución de los homínidos. La primera espiga ocurrió hace aproximadamente dos millones de años, impulsada por la creciente dependencia de nuestros antepasados ​​de escamas de piedra en lugar de uñas y dientes para tareas de corte, corte y perforación. Un segundo pico ocurrió en algún momento después de hace 100.000 años con el desarrollo de armamento de alta velocidad, como el arco y la flecha, que requerían insertos de piedra ligeros. Un tercer aumento en la miniaturización ocurrió hace unos 17,000 años. La última Edad de Hielo estaba terminando, lo que obligó a algunos humanos a adaptarse al rápido cambio climático, al aumento del nivel del mar y al aumento de la densidad de la población. Estos cambios aumentaron la necesidad de conservar los recursos, incluidas las rocas y los minerales necesarios para hacer herramientas.

Nativo de Sudáfrica, Pargeter co-dirige el trabajo de campo en ese país a lo largo de su costa escarpada y remota del Océano Índico y las cercanas montañas del interior. También es miembro postdoctoral en el Centro para la Mente, el Cerebro y la Cultura de la Universidad de Emory y el Laboratorio de Tecnología Paleolítica del Departamento de Antropología. Los miembros del laboratorio realmente hacen herramientas de piedra para comprender mejor cómo aprendieron estas habilidades nuestros ancestros y cómo ese proceso dio forma a nuestra evolución. El director del laboratorio, Dietrich Stout, se centra en hachas de mano, que se remontan a más de 500,000 años. Estas herramientas más grandes se consideran un punto de inflexión en la evolución biológica y cognitiva humana, debido a la complejidad involucrada en su elaboración.

El trabajo de Pargeter en herramientas pequeñas agrega otra faceta a la investigación de la evolución humana. "Está explorando lo que pudo haber llevado a la compulsión de producir estos pequeños instrumentos, esencialmente la relación entre las herramientas y el cuerpo humano, el cerebro y los probables usos de las herramientas", dice Stout.

Al buscar un tema de tesis doctoral, Pargeter se centró primero en colecciones de implementos más grandes, que se consideran típicos del kit de herramientas de la Edad de Piedra. Revisó los artefactos de un sitio sudafricano llamado Boomplaas que estaban almacenados en el Museo Iziko en Ciudad del Cabo. Mientras rebuscaba en una bolsa etiquetada como desecho, que contenía pequeños copos que se creía que quedaban de hacer herramientas más grandes, algo llamó su atención. Una astilla de cuarzo cristalino parecía haber sido moldeada utilizando un método altamente técnico llamado descamación a presión.

"Era diminuto, aproximadamente del tamaño de una pequeña pasa, y pesaba menos de medio centavo", recuerda. "Podrías literalmente quitarte el dedo".

Pargeter examinó la escama bajo una lupa. Notó que tenía una fractura distintiva, escalón en su punta, que una investigación experimental previa demostró estar asociada con el daño causado en la caza.

"De repente, se me ocurrió que los arqueólogos pueden haberse perdido un componente importante de nuestro registro de herramientas de piedra", dice Pargeter. "En nuestro deseo de hacer 'grandes' descubrimientos, es posible que hayamos pasado por alto detalles pequeños pero importantes. Toda una tecnología podría quedar oculta detrás de nuestros métodos, relegada a bolsas que se consideran material de desecho".

Entonces, ¿cómo interpretar el uso de una herramienta tan pequeña que podría fácilmente sacarla de su dedo?

Pargeter comenzó a pensar en esta pregunta en términos de la edad de la escama, unos 17.000 años, y el medio ambiente en ese momento. La última Edad de Hielo estaba terminando y el derretimiento masivo de hielo en los polos hizo que el nivel del mar aumentara. En partes de Sudáfrica, los océanos crecientes se tragaron un área del tamaño de Irlanda. A medida que desaparecían las marismas y los pastizales costeros, junto con gran parte del juego y la vida acuática, los cazadores-recolectores que vivían allí huyeron hacia el interior a sitios como Boomplaas, actualmente ubicados a unos 80 kilómetros tierra adentro. Las montañas alrededor de Boomplaas proporcionaron manantiales permanentes y otras fuentes confiables de agua dulce.

El clima, sin embargo, fue menos predecible, con cambios bruscos de temperatura y lluvia. La vegetación estaba cambiando dramáticamente, las temperaturas estaban aumentando y los grandes mamíferos eran cada vez más escasos. La arqueología de Boomplaas muestra que la gente comía caza menor como liebres y tortugas. Estos pequeños animales habrían sido fáciles de atrapar, pero proporcionaron paquetes nutricionales limitados.

"Estas son fuentes de alimentos de baja recompensa, que indican una señal de estrés de forrajeo", dice Pargeter. "Boomplaas podría incluso haber servido como un tipo de campamento de refugiados, con grupos de cazadores-recolectores alejándose de la costa, tratando de sobrevivir en entornos marginales, ya que los recursos se agotaron rápidamente y el cambio climático aumentó".

Las puntas de flecha de poco menos de una pulgada de ancho ya estaban en la literatura arqueológica, pero las escamas de cuarzo de cristal de Boomplaas tenían la mitad de ese tamaño. Para derribar a un animal, según la hipótesis de Pargeter, la escama de Boomplaas necesitaría veneno en su punta, derivada de plantas o insectos, y un sistema de entrega de alta velocidad, como un arco y una flecha.

Pargeter usó su propio conocimiento extenso de la construcción de herramientas y arqueología prehistóricas para suponer que la pequeña escama podría haber sido arrastrada, usando una resina de origen vegetal, en un eje de enlace, probablemente también hecho de un material de origen vegetal, como una caña . Ese eje de enlace, aproximadamente de la longitud de un dedo, encajaría a su vez en un eje de flecha de luz.

"El eje de enlace se introduce en el animal, sacrificando la pequeña cuchilla, pero el eje de flecha se abre para que pueda conservar este componente más costoso", dice. "Nuestros antepasados ​​eran maestros de la aerodinámica y actuaban como ingenieros, en lugar de lo que consideramos 'gente de la cueva'. "Construyeron redundancia en sus sistemas tecnológicos, permitiéndoles reparar fácilmente sus herramientas y reducir el impacto de los errores".

Nuestros antepasados ​​también conocían el tipo de rocas de grano fino necesarias para la fabricación de herramientas.

Sin embargo, los suministros de tales materias primas vitales para la fabricación de herramientas, probablemente disminuyeron a medida que los océanos crecientes consumían la tierra y las personas se hacían más amontonadas, lo que hacía que conservaran más cuidadosamente lo que podían encontrar en el paisaje.

Como los paleoantropólogos se enfrentan a más de tres millones de años de "cosas" de homínidos, una de las preguntas perennes que siguen buscando responder es: ¿qué nos hace únicos a los humanos? "Por lo general, decimos que el uso de herramientas nos hace humanos, pero eso es un poco complicado", dice Pargeter, a medida que se acumula evidencia del uso de herramientas por parte de otros animales.

Los macacos, por ejemplo, usan piedras para romper las ostras. Los chimpancés usan las rocas como martillos y yunques para romper nueces y modifican los palos para cavar y pescar las termitas. Estas herramientas, sin embargo, son grandes. "Las manos de otros primates no se han desarrollado para la manipulación fina repetida en tareas de gran fuerza", dice Pargeter. "Hemos desarrollado un agarre de precisión único que aumenta nuestra capacidad para la tecnología miniaturizada".

Los humanos también son los maestros de dispersarse en ambientes novedosos, a diferencia de otros primates que permanecieron en los paisajes de sus antepasados. "Las herramientas más pequeñas son la elección de la tecnología para una población móvil y dispersa", dice Pargeter. "Cuando Homo sapiens se fue de África, no llevaban hachas de mano voluminosas, sino arcos, flechas y pequeños implementos de piedra".

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