Los miembros del Congreso interrogaron hoy a representantes de la NASA sobre el fracaso de la agencia para entregar un plan para regresar a la Luna dentro de cinco años. Se suponía que el plan estaría listo a mediados de abril, pero los funcionarios de la NASA dicen que probablemente pasarán un par de semanas más hasta que se finalicen y entreguen los detalles.

El 26 de marzo, el vicepresidente Mike Pence desafió a la NASA a devolver a los humanos a la superficie de la Luna para 2024 durante un discurso en una reunión del Consejo Nacional del Espacio. Esto marcó un cambio significativo en los plazos para la NASA, que había estado apuntando a 2028 para sus primeros aterrizajes humanos en la superficie lunar. Pero Pence dijo que la NASA tenía un plan para acelerar estos aterrizajes y que el administrador de la NASA Jim Bridenstine había divulgado los detalles cinco minutos antes del discurso.

Sin embargo, Pence no entró en esos detalles, y han permanecido casi desconocidos desde entonces. El 2 de abril, Bridenstine le dijo al Comité Científico de la Cámara de Representantes que la NASA estaba desarrollando una enmienda a la solicitud de presupuesto del presidente que incluiría estimaciones de costos y detalles para enfrentar el desafío de la administración. Cuando se le preguntó si la NASA podría entregar la enmienda antes del 15 de abril, Bridenstine dijo que la agencia "se acercaría mucho".

Ya han pasado más de tres semanas desde el 15 de abril. Hoy, los miembros del Comité Científico de la Cámara de Representantes expresaron su frustración por el hecho de que la enmienda aún no está lista. "La falta de evidencia de planificación hasta ahora no es una manera de ejecutar el programa de exploración espacial humana de nuestra nación", dijo la Representante Kendra Horn (D-OK) durante una audiencia del comité sobre los planes de exploración espacial de la NASA. "La misiva de 2024 dejó a la NASA en un tizzy luchando para desarrollar un plan y apresurarse a reunir una enmienda de presupuesto que aún no se ha entregado al Congreso".

Horn exigió saber por qué la enmienda aún no está lista durante la audiencia de hoy. "Reconocemos que este es un desafío realmente serio que tenemos que sopesar frente a nosotros, y necesitamos un plan realmente sólido", respondió William Gerstenmaier, administrador asociado de la NASA para la exploración humana y experto en la audiencia de hoy. Agregó: "Necesitamos asegurarnos de que todo esté integrado y todo junto de una manera que realmente tenga sentido".

Gerstenmaier señaló que la enmienda también tiene que obtener la aprobación de la Casa Blanca, lo que también podría estar desacelerando las cosas. Sin embargo, afirmó que los detalles estarán listos pronto. "Probablemente estemos a varias semanas de distancia, quizás a una o dos semanas de poder darle un plan", dijo.

Bridenstine dijo durante una audiencia en el Senado la semana pasada que el programa Moon no excederá más de $ 8 mil millones adicionales al año, como lo han indicado algunos informes. Pero cuando el representante Mo Brooks (R-AL) preguntó cuánto dinero podría esperar el Congreso para ver en la enmienda, los expertos de la NASA en la audiencia no cederían. "En este momento, todavía se está discutiendo", dijo Mark Sirangelo, un asistente especial que el administrador de la NASA tuvo la tarea de llevar a la agencia a la Luna, en la audiencia.

Hasta ahora, los funcionarios de la NASA solo han dado una visión general de cómo funcionará este retorno lunar más rápido. El plan aparentemente incorporará la mayoría de los vehículos y hardware que la NASA había planeado para una misión de la Luna 2028, solo en una línea de tiempo acelerada. La NASA espera crear una estación alrededor de la Luna llamada Gateway, que servirá como plataforma para que los astronautas viajen hacia y desde la superficie lunar. La agencia también está desarrollando un cohete gigante llamado Space Launch System, y una cápsula de tripulación llamada Orion que transportará a los astronautas al Gateway. Y la NASA también necesitará nuevos módulos de aterrizaje lunares humanos que puedan llevar a la gente de la puerta de enlace a la superficie de la Luna.

El administrador Bridenstine ha notado que toda esta arquitectura será necesaria para un regreso lunar más rápido, pero que la NASA hará hincapié en que las cosas se hagan rápidamente. "La primera fase es la velocidad", dijo Bridenstine durante un discurso en el simposio espacial en abril. "Queremos poner esas botas en la Luna lo antes posible".

Los detalles de cómo la NASA planea satisfacer esa necesidad de velocidad deben incluirse en la nueva enmienda presupuestaria. Mientras tanto, algunos desarrollos importantes se encuentran en un punto muerto en la NASA mientras la agencia resuelve sus próximos pasos. Cuando Horn le preguntó si la NASA tenía trajes espaciales lunares apropiados para la próxima misión de la Luna, Gerstenmaier dijo que la agencia desarrollaría otros nuevos una vez que tuviera una idea de lo que los astronautas harán en su primera misión. "Entonces, en base a eso, probablemente desarrollaremos un traje para avanzar en esa dirección", dijo.

Incluso una vez que se finaliza ese plan, todavía hay incertidumbre en el futuro. Cualquier presupuesto que la NASA y la Casa Blanca presenten para el plan de la Luna 2024 debe ser aprobado por el Congreso, y los representantes ya están claramente frustrados. “En este momento, tenemos una directiva de la Casa Blanca para que los humanos lleguen a la Luna en cinco años, pero no tenemos un plan, ni detalles presupuestarios sobre cómo hacerlo, y no tenemos una hoja de ruta integrada para la exploración del espacio humano que describa la mejor manera de alcanzar el objetivo del horizonte. "Marte", dijo Cuerno. "En esencia, estamos volando a ciegas".

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