Los árboles de alerce en los bosques de permafrost del noreste de China, la especie de árbol más al norte de la Tierra, están creciendo más rápido como resultado del cambio climático, según una nueva investigación.

Un nuevo estudio sobre los anillos de crecimiento del alerce dahuriano en los bosques del norte de China encuentra que los árboles resistentes crecieron más de 2005 a 2014 que en los 40 años anteriores. Los hallazgos también muestran que los árboles más viejos han tenido los mayores brotes de crecimiento: los árboles mayores de 400 años crecieron más rápidamente en esos 10 años que en los últimos 300 años, según el nuevo estudio.

Los autores del estudio sospechan que las temperaturas más cálidas del suelo están alimentando los brotes de crecimiento al reducir la profundidad de la capa de permafrost, lo que permite que las raíces de los árboles se expandan y absorban más nutrientes.

El aumento en el crecimiento es bueno para los árboles a corto plazo, pero puede ser desastroso para los bosques a largo plazo, según los autores. A medida que el clima continúa calentándose, el permafrost debajo de los árboles eventualmente se degradará y ya no podrá soportar los árboles de crecimiento lento.

Ninguna otra especie de árbol puede sobrevivir a las planicies de permafrost tan al norte, por lo que si desaparecieran los bosques de alerces del norte de Asia, todo el ecosistema cambiaría, según los autores del estudio.

"La desaparición del alerce sería un desastre para el ecosistema forestal de esta región", dijo Xianliang Zhang, ecólogo de la Universidad Agrícola de Shenyang en Shenhang, China, y autor principal del nuevo estudio en AGU. Revista de investigación geofísica: biogeosciencias.

Los arboles mas duros de la tierra

El alerce dahuriano es la especie de árbol más al norte de la Tierra y la más resistente al frío: estos alerces son los únicos árboles que pueden tolerar las frías planicies de permafrost de Rusia, Mongolia y el norte de China. Los lugareños chinos se refieren al alerce dahuriano como "árboles viejos y delgados" porque crecen lentamente en la capa activa y delgada del suelo sobre el permafrost y pueden vivir por más de 400 años.

Las regiones de permafrost en todo el mundo se han estado descongelando en las últimas décadas debido al aumento de las temperaturas, que a veces se degradan en pantanos y humedales. En el nuevo estudio, Zhang y sus colegas analizaron los anillos de crecimiento de más de 400 alerces de Dahur en los bosques antiguos del noreste de China, la parte más al sur del rango de los árboles, para ver cómo los árboles se encuentran en un clima más cálido.

Los anillos de los árboles permiten a los científicos medir la cantidad de árboles que crecen de un año a otro. Al igual que las personas, los árboles hacen la mayor parte de su crecimiento cuando son jóvenes. El alerce dahuriano generalmente crece rápidamente hasta que tiene alrededor de 150 años, momento en el que su crecimiento se ralentiza. Cuando los árboles alcanzan los 300 años de edad, su crecimiento se detiene básicamente.

Los investigadores utilizaron el ancho de los anillos de crecimiento de cada árbol para calcular la cantidad de área que ganó cada árbol en sección transversal cada año a lo largo de su vida útil.

Los resultados muestran que los alerces de Dahurian crecieron más de 2005 a 2014 que de 1964 a 2004. Curiosamente, el efecto fue más pronunciado en los árboles más viejos: los árboles de más de 300 años crecieron un 80 por ciento más de 2005 a 2014 que en los 40 años anteriores. Los árboles entre 250 y 300 años crecieron un 35 por ciento más durante ese período, mientras que los árboles menores de 250 años crecieron entre un 11 y un 13 por ciento más.

Según Zhang, el crecimiento de los árboles viejos es inusual: es similar a una persona de 100 años que crece de repente. Los autores sospechan que los árboles más viejos están creciendo más que los árboles más jóvenes porque tienen sistemas de raíces más desarrollados que pueden recolectar recursos del suelo de manera más eficiente.

Los investigadores compararon las tasas de crecimiento de los árboles con factores climáticos como la temperatura del suelo y los datos de precipitación en los últimos 50 años para ver qué estaba causando el crecimiento inusual. Encontraron que el aumento de la temperatura del suelo, especialmente en invierno, es probable que alimente el crecimiento acelerado. Sospechan que las temperaturas más cálidas disminuyen la profundidad de la capa de permafrost, lo que proporciona a las raíces de los árboles más espacio para expandirse y acceder a más nutrientes.

Si bien este calentamiento inicial del suelo ha beneficiado al alerce dahuriano, un mayor deshielo del permafrost probablemente podría disminuir el crecimiento de los árboles e incluso provocar la descomposición del bosque, según los autores. Dijeron que el alerce dahuriano no puede sobrevivir en condiciones húmedas, por lo que el cambio del permafrost a humedales o turberas sería perjudicial para el bosque en general.

"Si el bosque de alerces se retira en esta región en el futuro, tampoco es una buena señal para todo el bosque boreal", dijo Zhang.

Mientras que otra investigación ha examinado los efectos del calentamiento del clima en los árboles sensibles a la temperatura en América del Norte, el nuevo estudio examinó los árboles sensibles a la temperatura en las áreas de permafrost, que han sido menos estudiadas pero son un gran componente del bosque boreal, dijo Erika Wise, profesor asociado de geografía en la Universidad de Carolina del Norte – Chapel Hill, que no participó en el nuevo estudio. Además, estudios previos sobre estos alerces se han centrado en los efectos de la temperatura del aire y la precipitación, pero el nuevo estudio analizó la influencia de las temperaturas de la superficie del suelo, que tampoco se ha estudiado ampliamente, agregó.

"Sus argumentos tienen mucho sentido lógico en términos de por qué los árboles podrían beneficiarse del aumento de la temperatura de la superficie del suelo en invierno, y es que especialmente las cosas como un deshielo de primavera anterior podrían realmente ayudar a los árboles a crecer más temprano, más capacidad para tener actividad de raíces en "En los meses fríos, este tipo de cosas tendría sentido en el sentido de por qué los árboles se beneficiarían de inviernos más cálidos en particular", dijo Wise.

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