El uso del fuego por parte de los nativos americanos para manejar la vegetación en lo que hoy es el este de los Estados Unidos fue más profundo de lo que se creía, según un investigador de Penn State que determinó que el cambio en la composición de los bosques en la región fue más causado por el uso de la tierra que por el cambio climático.

"Creo que los nativos americanos eran excelentes administradores de vegetación y podemos aprender mucho de ellos sobre cómo manejar mejor los bosques de los Estados Unidos", dijo Marc Abrams, profesor de ecología y fisiología forestal en la Facultad de Ciencias Agrícolas. "Los nativos americanos sabían que para regenerar las especies de plantas que querían para el alimento, y para alimentar a los animales de caza en los que confiaban, necesitaban quemar el sotobosque del bosque regularmente".

Al menos durante los últimos 2,000 años, según Abrams, quien durante tres décadas ha estado estudiando las cualidades pasadas y presentes de los bosques del este de los Estados Unidos, los incendios frecuentes y generalizados causados ​​por humanos dieron como resultado el predominio de especies de árboles adaptadas al fuego. Y desde que se redujo la quema, los bosques están cambiando, con especies como el roble, el nogal y el pino perdiendo terreno.

"El debate sobre si la composición del bosque ha sido determinado en gran medida por el uso de la tierra o el clima continúa, pero un nuevo estudio sugiere firmemente que el fuego antropogénico ha sido el principal impulsor del cambio forestal en el Este", dijo Abrams. "Es importante saberlo porque el cambio climático está asumiendo una proporción cada vez mayor del esfuerzo científico".

Pero este fenómeno no se aplica a otras regiones, señaló Abrams. En el oeste de los Estados Unidos, por ejemplo, el cambio climático ha sido mucho más pronunciado que en el Este. Esa región ha recibido mucho más calentamiento y mucha más sequía, explicó.

"Aquí en el este, hemos tenido un ligero aumento en la precipitación que ha mejorado el calentamiento", dijo Abrams.

Para aprender los impulsores del cambio forestal, los investigadores utilizaron un enfoque novedoso, analizando los registros de polen y fósiles de carbón junto con estudios de censos de árboles para comparar la composición de árboles históricos y modernos en los bosques del este de América del Norte. Observaron siete tipos de bosques en las regiones norte y central del este de los Estados Unidos. Esos tipos de bosques abarcan dos zonas florísticas distintas: coníferas, maderas duras del norte y subboreal al norte, y roble y pino al sur.

Los investigadores encontraron que en los bosques más al norte, el polen actual y los datos de la encuesta de árboles revelaron disminuciones significativas en la haya, pino, cicuta y alerces, y aumentos en el arce, el álamo, el fresno, el roble y el abeto. En los bosques al sur, tanto los registros de árboles como de polen apuntaban a la dominación histórica del roble y el pino, con disminuciones en el roble y el castaño y aumentos en el arce y el abedul, según los datos actuales.

"Los bosques modernos están dominados por especies de árboles que son pirófobos que son cada vez más adaptados al frío, tolerantes a la sombra e intolerantes a la sequía: árboles que se reducen cuando se exponen a la quema repetida de los bosques", dijo Abrams. "Las especies como el roble son promovidas en gran medida por los incendios forestales de nivel bajo a moderado. Además, este cambio en la composición de los bosques está haciendo que los bosques del este sean más vulnerables a futuros incendios y sequías".

Los investigadores también incluyeron datos de población humana para la región, que se remontan a 2,000 años atrás, para reforzar sus hallazgos, que se publicaron recientemente en Anales de la ciencia forestal. Después de cientos de años de niveles de fuego bastante estables causados ​​por un número relativamente bajo de nativos americanos en la región, informan que la escalada más significativa en la quema siguió al dramático aumento en la población humana asociada con los asentamientos europeos antes de principios del siglo XX. Además, parece que un bajo número de nativos americanos fueron capaces de quemar grandes áreas del este de los Estados Unidos y lo hicieron repetidamente.

Después de 1940, encontraron que la extinción de incendios era un evento ecológicamente transformador en todos los bosques.

"Nuestro análisis identifica múltiples instancias en las que los cambios en el fuego y la vegetación probablemente fueron impulsados ​​por cambios en la población humana y el uso de la tierra más allá de los esperados solo por el clima", dijo Abrams. "Después de que Smokey Bear apareció en escena, el fuego se apagó principalmente en todo EE. UU. Y hemos estado pagando un alto precio por eso en términos de cambio de bosque. Pasamos de una cantidad moderada de fuego a demasiado fuego a casi cero fuego. – y necesitamos volver a ese punto medio en términos de nuestro manejo de la vegetación ".

También participó en la investigación Gregory J. Nowacki, con la Oficina Regional del Este, Servicio Forestal del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos. La Estación Experimental Agrícola de Penn State financió esta investigación.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Estado de penn. Original escrito por Jeff Mulhollem. Nota: El contenido puede ser editado por estilo y longitud.

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