El valor de todo el níquel y el hierro que los científicos creen conforman el asteroide con forma de patata de 16 psiques en los confines del cinturón de asteroides asciende a unos $ 10,000 cuatrillones.

Es una suma astronómica, pero la NASA La misión Psyche, que ahora ha recibido la aprobación para ingresar a las etapas finales de diseño y desarrollo antes de que comience la fabricación para su lanzamiento en 2022, es en realidad después de un premio mucho más grande … uno de los secretos de cómo llegó a existir la Tierra.

Científicos e investigadores de la NASA en la Universidad Estatal de Arizona cree que Psyche tiene una clave para entender cómo se forman los cuerpos planetarios. La teoría es que Psyche es en realidad el núcleo de un planeta que se rompió después de una serie de colisiones cataclísmicas.

Los científicos esperan poder ver el pasado lejano del sistema solar, cuando el protoplaneta se encuentra con la Tierra y destruye otros posibles planetas terrestres, como aquel cuyos restos flotan entre Marte y Júpiter.

Esta ilustración del concepto del artista muestra la nave espacial de la misión Psyche de la NASA cerca del objetivo de la misión, el asteroide de metal Psyche. La obra de arte se creó en mayo de 2017 para mostrar los paneles solares de cinco paneles planeados para la nave espacial. Crédito de la imagen: SSL / ASU / P. Rubin / NASA / JPL-Caltech

"Con la transición a esta nueva fase de misión, estamos un paso más cerca de descubrir los secretos de Psyche, un gigantesco asteroide metálico misterioso, y eso significa todo para nosotros", dijo la investigadora principal Lindy Elkins-Tanton, de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe, en un comunicado.

Todavía hay tres fases más de la planificación de la misión que el equipo de Psyche debe despejar. La fase D comenzará a principios de 2021 e incluye la fabricación final y las pruebas de la nave junto con el lanzamiento previsto a principios de 2022.

La Fase E ocurrirá tan pronto como la nave exploratoria de Psyche llegue al vacío del espacio, dijo la NASA. Cubrirá las operaciones en el espacio profundo de la misión y la recopilación de datos para la ciencia. La NASA espera que Psyche llegue a su asteroide del mismo nombre el 31 de enero de 2026 después de tocar Marte en 2023 (dos años antes de Elon Musk). predijo que llegarían los primeros astronautas humanos).

Los instrumentos en la nave Psyche incluirán un magnetómetro diseñado para detectar y medir el campo magnético remanente del asteroide. Habrá a bordo un reproductor de imágenes multiespectral para proporcionar imágenes de alta resolución para determinar la composición del asteroide (cuánto es metal frente a cuánto es un silicato). La nave también incluirá un espectrómetro de rayos gamma y de neutrones para detectar, medir y mapear la composición elemental del asteroide y una nueva tecnología de lamas diseñada para comunicaciones en el espacio profundo.

Como parte del Programa de descubrimiento de la NASA, la misión se lleva a cabo en conjunto con Maxar Space Solutions, que proporciona el chasis de propulsión eléctrica, el Laboratorio de propulsión a chorro de la NASA y la Universidad Estatal de Arizona.

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