Los arrecifes de coral se están retirando de las aguas ecuatoriales y están estableciendo nuevos arrecifes en regiones más templadas, según una nueva investigación en la revista Serie de progreso de ecología marina. Los investigadores encontraron que la cantidad de corales jóvenes en los arrecifes tropicales ha disminuido en un 85 por ciento, y se ha duplicado en los arrecifes subtropicales, durante las últimas cuatro décadas.

"El cambio climático parece estar redistribuyendo los arrecifes de coral, de la misma manera que está cambiando muchas otras especies marinas", dijo Nichole Price, investigador científico principal del Laboratorio de Ciencias Oceánicas de Bigelow y autor principal del artículo. "La claridad en esta tendencia es impresionante, pero aún no sabemos si los nuevos arrecifes pueden apoyar la increíble diversidad de los sistemas tropicales".

A medida que el cambio climático calienta el océano, los ambientes subtropicales se están volviendo más favorables para los corales que las aguas ecuatoriales donde tradicionalmente prosperaron. Esto permite que las larvas de coral a la deriva se asienten y crezcan en nuevas regiones. Estos arrecifes subtropicales podrían brindar refugio a otras especies que enfrentan el cambio climático y nuevas oportunidades para proteger estos ecosistemas en ciernes.

Los investigadores creen que solo ciertos tipos de coral son capaces de llegar a estas nuevas ubicaciones, según la distancia a la que las larvas microscópicas pueden nadar y desviarse de las corrientes antes de que se agoten sus limitadas reservas de grasa. La composición exacta de la mayoría de los arrecifes nuevos es actualmente desconocida, debido al gasto de recopilar datos genéticos y de diversidad de especies.

"Estamos viendo la transición de los ecosistemas a nuevas mezclas de especies que nunca han coexistido, y aún no está claro cuánto tardan estos sistemas en alcanzar el equilibrio", dijo Satoshi Mitarai, profesora asociada de la Universidad de Graduados del Instituto de Okinawa de Ciencia y Tecnología. Un autor del estudio. "Las líneas realmente están empezando a desdibujarse sobre qué es una especie nativa, y cuándo los ecosistemas están funcionando o se están desmoronando".

Los nuevos arrecifes de coral crecen cuando las larvas se asientan en el lecho marino adecuado lejos del arrecife donde se originaron. El equipo de investigación examinó latitudes de hasta 35 grados al norte y al sur del ecuador, y encontró que el cambio de los arrecifes de coral se refleja perfectamente en ambos lados. El documento evalúa dónde y cuándo podrían instalarse en el futuro los "corales de refugiados", lo que podría aportar nuevos recursos y oportunidades, como la pesca y el turismo.

Los investigadores, un grupo internacional de 17 instituciones en 6 países, compilaron una base de datos global de estudios que datan de 1974, cuando comenzó el registro. Esperan que otros científicos se agreguen a la base de datos, haciéndolo cada vez más completo y útil para otras preguntas de investigación.

"Los resultados de este documento resaltan la importancia de los estudios verdaderamente a largo plazo que documentan el cambio en las comunidades de arrecifes de coral", dijo Peter Edmunds, profesor de la Universidad de California en Northridge y autor del artículo. "Las tendencias que identificamos en este análisis son excepcionalmente difíciles de detectar, pero de la mayor importancia para comprender cómo cambiarán los arrecifes en las próximas décadas. A medida que se profundiza la crisis de los arrecifes de coral, la comunidad internacional deberá intensificar los esfuerzos para combinar y sintetizar los resultados. Como hemos podido lograr con este estudio ".

Los arrecifes de coral son sistemas intrincadamente interconectados, y es la interacción entre las especies lo que permite su funcionamiento saludable. No está claro qué otras especies, como las algas coralinas que facilitan la supervivencia de las larvas de coral vulnerables, también se están expandiendo a nuevas áreas, o qué tan exitosos pueden ser los corales sin ellos. Price quiere investigar las relaciones y la diversidad de especies en nuevos arrecifes para comprender la dinámica de estos ecosistemas en evolución.

"Hay tantas preguntas sobre qué especies están y no están llegando a estos nuevos lugares, y todavía no sabemos el destino de estos corales jóvenes en marcos de tiempo más largos", dijo Price. "Los cambios que estamos viendo en los ecosistemas de arrecifes de coral son asombrosos, y tenemos que trabajar duro para documentar cómo funcionan estos sistemas y aprender qué podemos hacer para salvarlos antes de que sea demasiado tarde".

Parte de la investigación que informó este estudio se realizó en el sitio de Investigación Ecológica a Largo Plazo Moorea Coral Reef de la Fundación Nacional de Ciencia, cerca de la Polinesia Francesa, uno de los 28 sitios de investigación a largo plazo en todo el país y en todo el mundo.

"Este informe aborda la importante cuestión de si el calentamiento de las aguas ha provocado aumentos en las poblaciones de coral", dice David Garrison, director de programas de la División de Ciencias Oceánicas de la Fundación Nacional de Ciencias, que financió la investigación. "Si esto ofrece una esperanza para la sostenibilidad de los arrecifes de coral requiere más investigación y monitoreo".

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