La misión robótica conjunta de Europa y Rusia a Marte se ha topado con un obstáculo después de que los paracaídas necesarios para aterrizar la nave espacial en el Planeta Rojo fallaran en dos pruebas consecutivas. No queda mucho tiempo para solucionar y probar el problema antes de su lanzamiento programado en el verano de 2020. Si el equipo de la misión no puede cumplir con la fecha límite de 2020, tendrán que esperar hasta 2022 para volver a intentarlo.

La Agencia Espacial Europea (ESA) y Roscosmos, la corporación espacial nacional de Rusia, han estado trabajando juntos durante la última década en esta misión llamada ExoMars. El objetivo del programa de dos fases es enviar una serie de naves espaciales a Marte para buscar signos de vida, ya sea desde arriba del planeta o desde su superficie. La primera fase ocurrió en 2016 cuando las organizaciones enviaron dos vehículos a Marte: uno para orbitar el planeta y olfatear gases en la atmósfera que podrían provenir de la vida, y el otro era un módulo de aterrizaje para probar las tecnologías necesarias para poner equipos pesados. La superficie del planeta. La segunda fase enviará un robot móvil, que lleva el nombre del famoso químico inglés Rosalind Franklin, a Marte para perforar en la superficie y buscar signos de vida.

La primera fase de ExoMars fue un éxito parcial. El orbitador maniobró en la órbita de Marte según lo planeado, y la nave espacial todavía está zumbando alrededor del planeta recolectando datos. El módulo de aterrizaje, por otro lado, tuvo un descenso brusco. Durante su caída a la superficie, los sensores de la nave espacial obtuvieron algunos datos incorrectos y liberaron accidentalmente el paracaídas del vehículo demasiado pronto. Como resultado, el módulo de aterrizaje no se desaceleró lo suficiente y se estrelló contra la superficie.

Ahora, la ESA y Roscosmos esperan usar las lecciones aprendidas de ese ensayo de vestimenta desafortunado para llevar a cabo la segunda fase de ExoMars. Pero parece que la ESA todavía está teniendo dificultades para dominar el proceso de aterrizaje. La agencia espacial detalló recientemente cómo se realizaron las dos últimas pruebas de aterrizaje en preparación para el descenso de los rovers que causaron daños a los paracaídas principales, incluso después de que se hicieron cambios para evitar daños en el hardware.


La secuencia de paracaídas de ExoMars para el rover Rosalind Franklin.
Imagen: ESA

Para aterrizar en Marte, el rover Rosalind Franklin está destinado a descender a la superficie dentro de una plataforma de aterrizaje llamada Kazachok, mientras que se despliegan una serie de cuatro paracaídas para frenar la caída de los vehículos. Probar este proceso de despliegue implica dejar caer vehículos de prueba desde alturas muy altas aquí en la Tierra para ver cómo podrían funcionar las rampas en Marte. El 28 de mayo, la ESA y Roscosmos realizaron la primera prueba de toda la secuencia del paracaídas al soltar cargas de un globo de helio estratosférico. Si bien todo se desplegó como se esperaba, los dos paracaídas principales finales se rompieron a medida que se inflaban. Los equipos de la misión implementaron actualizaciones e intentaron nuevamente durante otra prueba el 5 de agosto, pero uno de los paracaídas principales aún sufrió daños.

La ESA y Roscosmos están tratando de averiguar qué sucedió basándose en los datos recopilados durante las pruebas. Mientras tanto, la segunda fase de ExoMars todavía está programada para lanzarse en algún momento entre el 25 de julio y el 13 de agosto de 2020, en un cohete ruso Proton. Antes de que eso suceda, el equipo de la misión planea hacer dos pruebas adicionales de paracaídas a gran altitud. Están considerando hacer más hardware para hacer modelos y simulaciones adicionales. La ESA también planea tener un grupo de "especialistas en paracaídas de Marte" reunidos en septiembre para presentar algunas ideas.

La segunda mitad de ExoMars ya se ha retrasado una vez después de perder su primera fecha de lanzamiento prevista en 2018. Si se pierde la ventana de lanzamiento de 2020, la próxima oportunidad de volar será en 2022 cuando la Tierra y Marte se acerquen entre sí. Ese es el momento ideal para enviar un vehículo al Planeta Rojo, haciendo que el viaje dure menos de un año. Y la ESA dice que no hay margen de error si va a llegar a la plataforma de lanzamiento en 2020.

"Estamos comprometidos a volar un sistema seguro de descenso y aterrizaje y trabajaremos muy duro para intentar una calificación oportuna de este sistema de paracaídas antes de su lanzamiento en julio de 2020", dijo un portavoz de la ESA en un comunicado a El borde. "Por supuesto, ya no hay margen para una falla más".

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