Imagine una torre en movimiento hecha de enormes ladrillos de cemento que pesan 35 toneladas métricas. El movimiento de estos bloques masivos es impulsado por plantas de energía eólica o solar y es una forma de almacenar la energía que generan esas plantas. El software controla el movimiento de los bloques automáticamente, respondiendo a los cambios en la disponibilidad de energía a través de una red eléctrica para cargar y descargar la energía que se está generando.

El desarrollo de esta tecnología es la culminación de años de trabajo en Idealab, la incubadora de inicio con sede en Pasadena, California, y Energy Vault, la compañía que se lanzó para comercializar la tecnología, acaba de recaudar $ 110 millones de SoftBank Vision Fund dará sus próximos pasos en el mundo.

El almacenamiento de energía sigue siendo uno de los mayores obstáculos para el despliegue a gran escala de tecnologías de energía renovable en las redes de servicios públicos, pero las empresas de servicios públicos, las agencias de desarrollo y las empresas privadas están invirtiendo miles de millones para llevar al mercado nuevas capacidades de almacenamiento de energía a medida que la tecnología para almacenar energía mejora.

La inversión en Energy Vault es solo un indicador del mercado masivo que los inversores ven venir a medida que las compañías eléctricas gastan miles de millones en energías renovables y almacenamiento. Como informó The Wall Street Journal durante el fin de semana, ScottishPower, la empresa de servicios públicos con sede en el Reino Unido, se compromete a gastar $ 7.2 mil millones en energía renovable, actualizaciones de la red y tecnologías de almacenamiento entre 2018 y 2022.

Mientras tanto, en la naturaleza de Utah, la filial estadounidense de Mitsubishi Hitachi Power Systems de Japón está trabajando en una empresa conjunta que crearía la instalación de almacenamiento de energía limpia más grande del mundo. Ese almacenamiento de 1 gigavatio contribuiría en gran medida a proporcionar energía renovable a la red eléctrica del oeste de los EE. UU. Y se basará en almacenamiento de energía de aire comprimido, baterías de gran flujo, celdas de combustible de óxido sólido y almacenamiento de hidrógeno renovable.

"Durante 20 años, hemos estado reduciendo las emisiones de carbono de la red eléctrica de EE. UU. Utilizando gas natural en combinación con energía renovable para reemplazar la generación de energía a carbón que se retira. En California y otros estados del oeste de los Estados Unidos, que pronto habrán retirado toda su generación de energía a carbón, necesitamos el siguiente paso en la descarbonización. Mezclar gas natural y almacenamiento, y eventualmente usar un almacenamiento 100% renovable, es el siguiente paso ”, dijo Paul Browning, presidente y CEO de MHPS Americas.

La tecnología de Energy Vault también podría usarse en este tipo de ubicaciones remotas, según el presidente ejecutivo Robert Piconi.

La tecnología de almacenamiento de Energy Vault ciertamente no va a ser omnipresente en áreas altamente pobladas, pero las torres de bloques de la compañía pueden funcionar bien en ubicaciones remotas y tienen un costo menor que las opciones de almacenamiento de productos químicos, dijo Piconi.

"WLo que está viendo en el lado de la batería es la necesidad en el mercado de una solución móvil que no esté vinculada a la topografía ", dijo Piconi. "Obviamente, no estamos colocando estos sistemas en áreas urbanas o en el centro de las ciudades ".

Para las áreas que necesitan un almacenamiento a mayor escala que sea un poco más flexible, existen soluciones de almacenamiento como el nuevo Megapack de Tesla.

El Megapack viene completamente ensamblado, incluidos módulos de batería, inversores bidireccionales, un sistema de gestión térmica, un interruptor de CA y controles, y puede almacenar hasta 3 megavatios-hora de energía con una capacidad de inversor de 1,5 megavatios.

El sistema de almacenamiento Energy Vault está hecho para una capacidad de almacenamiento mucho mayor. Según Piconi, cada torre puede almacenar entre 20 y 80 megavatios hora a un costo de 6 centavos por kilovatio hora (en función del costo nivelado).

La primera instalación que está desarrollando Energy Vault es un sistema de 35 megavatios-hora en el norte de Italia, y hay otros contratos no revelados con un número no revelado de clientes en cuatro continentes, según la compañía.

Un lugar donde Piconi ve una aplicabilidad particular para la tecnología de Energy Vault es alrededor de las plantas de desalinización en lugares como África subsahariana o áreas desérticas.

La nueva tecnología de almacenamiento de Backing Energy Vault es un grupo de inversores, incluidos Neotribe Ventures, Cemex Ventures, Idealab y SoftBank.

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