La Amazonía brasileña continúa ardiendo. A medida que los líderes internacionales hacen un llamado a la acción y los intentos militares brasileños de combatir las llamas, los investigadores han comenzado a advertir que si la serie de incendios continúa extendiéndose en el bosque, las llamas podrían provocar una transformación masiva en la región. El proceso podría convertir selvas que alguna vez estuvieron húmedas en páramos secos, matando árboles antiguos, haciéndolos más vulnerables a futuros incendios y liberando milenios de carbono atrapado en el aire.

Todavía no está claro cuánto daño terminarán causando las decenas de miles de incendios recientes, la mayoría de los cuales se han relacionado con un aumento en la deforestación de tala y quema. Sin embargo, décadas de investigación proporcionan una imagen de lo que puede suceder a continuación. Cuando arde el Amazonas, las consecuencias son a menudo devastadoras porque el ecosistema evolucionó durante millones de años sin fuego. Los árboles amazónicos simplemente carecen de las adaptaciones necesarias para sobrevivir al calor, dice Ane Alencar, geógrafa del Instituto de Investigación Ambiental del Amazonas en Brasilia.

Estudios anteriores realizados cerca de la ciudad de Manaus, en el corazón del Amazonas, han demostrado que cuando algunas áreas se cortan pero no se queman, comienzan a aparecer árboles de crecimiento rápido con grandes hojas que se ramifican como un candelabro, proporcionando sombra y enfriamiento. El aire. Con el tiempo, algunas de las plantas que originalmente ocuparon la tierra pueden volver a crecer a partir de brotes o semillas supervivientes enterrados en el suelo o traídos por pájaros y otros animales visitantes.


Un incendio arde en una reserva forestal en Monte Dourado en el estado de Pará en 2004.
Foto por Jos Barlow

El ambiente resultante es oscuro y húmedo. "Se ve y se siente un poco más como un bosque", dice Emilio Bruna, biólogo tropical y director del Instituto de Enlace Florida-Brasil de la Universidad de Florida.

Los bosques quemados no se recuperan tan fácilmente. Unos años después de que un incendio arde en un área del Amazonas, la exuberante vegetación a menudo se reemplaza con un denso parche de árboles escuálidos que ocupan la mayor parte del espacio. Las llamas también pueden matar las semillas de otras especies, y los científicos han observado que muchas aves tienden a mantenerse alejadas. "Entras en un área quemada y notas que es más brillante, hace más calor y se siente más seco", dice Jos Barlow, un ecologista de la Universidad de Lancaster en Lancashire, Inglaterra. Barlow comenzó a trabajar en la Amazonía brasileña en 1998, un momento en que el humo y las llamas de los incendios forestales cerraron los aeropuertos, aumentaron las hospitalizaciones, causaron apagones y le costaron al país $ 5 mil millones en daños.

A principios de este año, un equipo internacional analizó 56 sitios repartidos en 10 países de las Américas para estudiar cómo estos bosques tropicales, tanto quemados como no quemados, vuelven a crecer con el tiempo. Los resultados del estudio sugieren que pueden recuperar alrededor del 80 por ciento de las especies arbóreas que perdieron en 20 años. "La cosa es que [50] años después todavía no tienes un bosque amazónico regenerado ", explica Bruna. Aunque después de medio siglo, el número de especies de árboles es el mismo que antes, concluye el estudio, los siglos tendrán que pasar hasta que la abundancia de esas especies vuelva a la normalidad.

Incluso más allá del rebrote, los efectos de los incendios pueden ser duraderos.

En los años posteriores a un incendio en el Amazonas, los árboles más grandes, algunos de los cuales pueden tener 1,000 años, comienzan a morir. Las causas son variadas, según Barlow. Algunas de las raíces y troncos que normalmente sostienen los árboles en su lugar podrían haberse dañado, haciéndolos más vulnerables a ser arrojados por el viento. Las llamas también pueden abrirlos a enfermedades, permitiendo que los patógenos y las termitas entren.

"Has tomado miles y miles de años de acumulación de carbono, lo has vaporizado y lo has puesto en la atmósfera", explica Bruna. "No vas a tener una selva tropical equivalente durante cientos de años. Y eso es cientos de años que no tenemos ".

En 2018, por ejemplo, un grupo de científicos brasileños descubrió que los bosques que una vez se quemaron en el Amazonas contienen un 25 por ciento menos de carbono que aquellos que no se incendiaron, incluso después de 31 años de regeneración.

Los incendios récord en el Amazonas han causado gran preocupación entre la comunidad científica de Brasil. "Tengo mucho miedo de que volvamos a los 90. Fueron años muy difíciles ”, dice Alencar, quien presenció las consecuencias de los incendios en ese momento. "Brasil perdió mucho durante ese período".


Las llamas arden a través del bosque en Santarém en noviembre de 2015 durante una intensa sequía de El Niño.
Foto por Jos Barlow

En última instancia, lo que suceda a continuación depende de cómo el gobierno brasileño decida responder.

En un intento por apagar los incendios, la administración del presidente Jair Bolsonaro firmó un decreto nacional de 60 días el 28 de agosto, que prohíbe a las personas encender el bosque. Pero algunos se sienten escépticos sobre si esta medida proporcionará un alivio muy necesario.

"El pico de la estación seca todavía llegará al Amazonas dentro de 60 días, cuando se levante esa moratoria", dice Barlow. Sin una agencia ambiental sobre el terreno que lo haga cumplir, el decreto de Bolsonaro podría ser ineficaz, agrega.

"Estoy alarmado y preocupado", dice Barlow El borde. "Estoy frustrado porque sé que podrían tomarse medidas para mejorar la vida de los amazónicos locales" y proteger el bosque lluvioso restante. Ya se ha hecho antes. Entre 2005 y 2012, la deforestación y los incendios forestales en Brasil disminuyeron significativamente. El país también amplió sus áreas protegidas y promovió campañas a nivel nacional para educar a las personas sobre cómo prevenir incendios accidentales.

Hasta la fecha, alrededor del 80 por ciento de la Amazonía brasileña sigue en pie. Las áreas que han sido incendiadas en los últimos meses sufrirán cambios, pero las más drásticas aún podrían evitarse. Una vez que se quema un parche de bosque, explica Barlow, es más probable que se incendie nuevamente con fuerza renovada, por lo que evitar que los incendios se propaguen y ocurran en el futuro debería ser una prioridad.

Afortunadamente, el pasado muestra que esto es posible con una mayor educación y protección. Estas medidas no necesitan "ser de alta tecnología o particularmente difíciles", dice Barlow. "Solo requieren voluntad".

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