Menos de dos meses después de que TikTok fue criticado por aparentar censurar videos relacionados con las protestas en favor de la democracia en Hong Kong, la aplicación enfrenta un nuevo desafío del gobierno de los EE. UU. El Comité de Inversión Extranjera en los Estados Unidos (CFIUS) se contactó con la empresa matriz china de TikTok, ByteDance, con la preocupación de que la aplicación podría representar una amenaza para los ciudadanos estadounidenses.

Es probable que esas preocupaciones conduzcan a una revisión de seguridad nacional, una que los legisladores de ambos lados del pasillo han estado pidiendo desde principios de octubre. Al final, ByteDance podría verse obligado a vender Musical.ly, la compañía estadounidense que adquirió en 2017 que ayudó a lanzar el éxito viral de TikTok. Si eso sucede, podría marcar el final de TikTok en los EE. UU. Y servir como una advertencia para cualquier empresa china que busque ingresar al mercado estadounidense.

El enfoque de CFIUS en la tecnología aún es relativamente nuevo. Durante los últimos 30 años, el comité, presidido por el secretario del Tesoro, ha sido acusado de estructurar fusiones y adquisiciones entre empresas estadounidenses y extranjeras de tal manera que proteja los intereses de seguridad nacional de Estados Unidos. CFIUS generalmente quiere ver a las empresas crear equipos de liderazgo con sede en los EE. UU. Y tener servidores en los EE. UU. Para garantizar que el gobierno de China no tendrá rienda suelta sobre los datos de los ciudadanos estadounidenses.

Bajo la administración Trump, el papel del comité se ha expandido, particularmente en lo que respecta a las inversiones chinas en empresas tecnológicas. "Recientemente, el alcance de la autoridad de CFIUS se ha ampliado con respecto a las inversiones extranjeras en tecnologías sensibles", dijo Robert Williams, director ejecutivo del Centro Paul Tsai de China en la Facultad de Derecho de Yale.

En 2018, CFIUS comenzó a tomar medidas enérgicas contra las fusiones tecnológicas chinas, una señal de que estaba cada vez más preocupado por dar a los gobiernos extranjeros acceso a datos confidenciales de los usuarios. El 2 de enero de 2018, CFIUS rechazó el plan de la compañía china Ant Financial de adquirir la organización financiera estadounidense MoneyGram, citando riesgos de seguridad nacional. "El episodio de MoneyGram es potencialmente instructivo porque parece que las preocupaciones sobre el hecho de que una empresa china tenga acceso a datos sobre ciudadanos estadounidenses motivaron el bloqueo de esa transacción", dijo Williams.

El comité también comenzó a revertir los acuerdos que ya han pasado. En marzo, CFIUS obligó a Beijing Kunlun Tech Co Ltd a vender la aplicación de conexión gay Grindr, luego de que una investigación revelara que los datos del usuario representaban una amenaza para los ciudadanos estadounidenses. “El gobierno chino probablemente ha tomado un interés significativo en esos datos, lo que podría ser útil para atacar a los disidentes en casa y para chantajear en el extranjero. Como empresa china, es probable que Kunlun no pueda hacer nada para evitar que el gobierno acceda a los datos de los usuarios ", escribió El bordeEs Casey Newton.

No todas las adquisiciones entre una empresa extranjera y estadounidense necesitan autorización de CFIUS. El proceso de aprobación es voluntario y solo se requiere cuando el acuerdo representa una amenaza potencial para la seguridad nacional. TikTok no se molestó en limpiar el acuerdo Musical.ly con CFIUS, lo que le da al comité motivos para investigarlo ahora.

El resultado de su investigación probablemente dependerá de si TikTok puede probar su independencia de ByteDance, algo en lo que la compañía ya parece estar trabajando. En una declaración el 24 de octubre, TikTok dijo: "Seamos muy claros: TikTok no elimina el contenido basado en sensibilidades relacionadas con China". Vanessa Pappas, gerente general de la compañía, también trató de aliviar las preocupaciones de los senadores sobre la seguridad de los datos, y señaló que, a partir de enero, todos los datos de usuario de TikTok se almacenan en los EE. UU.

"Existe la posibilidad de estructurar un acuerdo de mitigación que permita a la compañía continuar siendo propietaria de Musical.ly y operar en los EE. UU. Sujeto a condiciones limitantes y requisitos de informes", agregó Williams. Sin embargo, si eso falla, CFIUS podría obligar a ByteDance a vender la compañía. "Todavía hay algunas preguntas abiertas sobre la medida en que las empresas pueden apelar una decisión presidencial o CFIUS a través del sistema judicial", dijo Williams.

Samantha Hoffman, analista del Instituto de Política Estratégica de Australia, dijo que las preocupaciones del comité están bien fundadas. "El Partido (Comunista) de China recopila datos masivos en el extranjero y luego los usa para ayudar con cosas relacionadas con la seguridad del estado, como la propaganda y la identificación del sentimiento público para comprender cómo se siente la gente sobre un tema en particular", dijo. "Se trata de controlar el entorno de los medios a nivel mundial. Una vez que tenga el control, puede usarlo para influir y dar forma a la conversación ".

Esas preocupaciones de vigilancia son mucho más grandes que solo TikTok. "El gobierno chino tiene un historial de control sobre los nodos en el sistema de información", dijo Sarah Cook, analista de investigación senior para China, Hong Kong y Taiwán en Freedom House. "No siempre los movilizan de inmediato para dañar la libertad de expresión, hasta que ocurre algo amenazante y luego lo hacen". Parece claro que TikTok está censurando información relacionada con las protestas de Hong Kong, pero al mismo tiempo, incluso si no está sucediendo tanto ahora, en realidad es solo cuestión de tiempo antes de que lo haga ".

La reciente expansión de CFIUS es probablemente un intento de contrarrestar el creciente poder de China. "Lo interesante de este caso es que la decisión claramente no se basa únicamente en los datos personales que pueden ser accesibles", señaló Nevena Simidjiyska, socio de Fox Rothschild LLP, quien señaló que las cuestiones de censura no han sido históricamente un enfoque para el comité "Este es un nuevo espacio para la regulación de CFIUS que llevará a muchas más compañías de redes sociales al escrutinio".

El centro del debate es hasta qué punto el control de China se extiende más allá de sus fronteras nacionales, una cuestión en la que los legisladores estadounidenses están muy centrados. Cuando TikTok parecía estar aplastando contenido relacionado con las protestas prodemocracia en Hong Kong, senadores como Josh Hawley (R-MO) y Marco Rubio (R-FL) comenzaron a pedir una investigación. Más líderes del Congreso se unieron cuando los ex empleados de TikTok dijeron The Washington Post fueron instruidos para derribar puestos políticos. "Existe evidencia amplia y creciente de que la plataforma de TikTok para los mercados occidentales, incluido Estados Unidos, está censurando el contenido de acuerdo con las directivas del gobierno comunista de China", tuiteó Rubio.

En una declaración enviada por correo electrónico a El borde, agregó, "sigo profundamente preocupado de que cualquier plataforma o aplicación que tenga propiedad china o enlaces directos a China, como TikTok, pueda ser utilizada como una herramienta por el Partido Comunista Chino".

Su preocupación se hizo eco en una carta que el senador Chuck Schumer (D-NY) y el senador Tom Cotton (R-AR) escribieron al director interino de Inteligencia Nacional Joseph Maguire a fines del mes pasado. "Si bien ByteDance afirma que TikTok no opera en China y almacena datos de usuarios de EE. UU. En los EE. UU., ByteDance aún debe cumplir con las leyes de China", escribieron los senadores.

La pregunta está lejos de ser hipotética. Según el informe Freedom on the Net de 2019 de Freedom House, China es el peor abusador de la libertad de Internet en el mundo. "La censura alcanzó extremos sin precedentes cuando el gobierno mejoró sus controles de información antes del 30 aniversario de la masacre de la Plaza Tiananmen y ante las protestas antigubernamentales generalizadas en Hong Kong", se lee en el informe.

Pero según Hoffman, será difícil lograr la verdadera independencia, especialmente para la empresa matriz de TikTok. "Si estamos hablando de una empresa con sede en la (República Popular de China), diría que es imposible que no se vean influenciados por el gobierno chino", dijo. "No importa la intención de la persona que crea la empresa. No se trata de eso. Se trata de cómo funciona el sistema ".

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