Capturar dióxido de carbono y convertirlo en productos comerciales, como combustibles o materiales de construcción, podría convertirse en una nueva industria global, según un estudio realizado por investigadores de UCLA, la Universidad de Oxford y otras cinco instituciones.

Si eso sucediera, el fenómeno ayudaría al medio ambiente al reducir las emisiones de gases de efecto invernadero.

La investigación, publicada en Naturaleza, es el estudio más completo hasta la fecha que investiga la posible escala futura y el costo de 10 formas diferentes de usar dióxido de carbono, incluso en combustibles y productos químicos, plásticos, materiales de construcción, manejo de suelos y silvicultura. El estudio consideró procesos que utilizan dióxido de carbono capturado a partir de gases residuales que se producen al quemar combustibles fósiles o de la atmósfera mediante un proceso industrial.

Y en un paso más allá de la mayoría de las investigaciones previas sobre el tema, los autores también consideraron procesos que usan dióxido de carbono capturado biológicamente por fotosíntesis.

La investigación encontró que, en promedio, cada vía de utilización podría usar alrededor de 0.5 gigatoneladas de dióxido de carbono por año que de otra forma escaparían a la atmósfera. (Una tonelada, o tonelada métrica, es equivalente a 1,000 kilogramos, y un gigatonne es 1 billón de toneladas, o aproximadamente 1,1 billones de toneladas de EE. UU.)

Un escenario de alta gama podría ver más de 10 gigatoneladas de dióxido de carbono al año, a un costo teórico de menos de $ 100 por tonelada de dióxido de carbono. Sin embargo, los investigadores señalaron que las escalas y los costos potenciales del uso de dióxido de carbono variaron sustancialmente entre los sectores.

"El análisis que presentamos deja en claro que la utilización de dióxido de carbono puede ser parte de la solución para combatir el cambio climático, pero solo si aquellos con el poder de tomar decisiones en todos los niveles de gobierno y finanzas se comprometen a cambiar las políticas y proporcionar incentivos de mercado en múltiples sectores ", dijo Emily Carter, distinguida profesora de ingeniería química y biomolecular en la Facultad de Ingeniería Samueli de UCLA y coautora del artículo. "La urgencia es enorme y nos queda poco tiempo para efectuar el cambio".

Según el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático, mantener el calentamiento global a 1.5 grados Celsius durante el resto del siglo XXI requerirá la eliminación de dióxido de carbono de la atmósfera del orden de 100 a 1,000 gigatoneladas de dióxido de carbono. Actualmente, las emisiones de dióxido de carbono fósil aumentan en más del 1% anualmente, alcanzando un récord de 37 gigatoneladas de dióxido de carbono en 2018.

"La eliminación de gases de efecto invernadero es esencial para lograr emisiones netas de carbono cero y estabilizar el clima", dijo Cameron Hepburn, uno de los autores principales del estudio, director de la Escuela de Empresas y Medio Ambiente Smith de Oxford. "No hemos reducido nuestras emisiones lo suficientemente rápido, por lo que ahora también debemos comenzar a extraer dióxido de carbono de la atmósfera. Los gobiernos y las corporaciones están avanzando en esto, pero no lo suficientemente rápido".

"La promesa de la utilización de dióxido de carbono es que podría actuar como un incentivo para la eliminación de dióxido de carbono y podría reducir las emisiones al desplazar los combustibles fósiles".

Para el éxito de estas nuevas tecnologías, como estrategias de mitigación será fundamental un análisis cuidadoso de su impacto general sobre el clima. Es probable que algunos sean adoptados rápidamente simplemente por sus atractivos modelos de negocios. Por ejemplo, en ciertos tipos de producción de plástico, el uso de dióxido de carbono como materia prima es un proceso de producción más rentable y ambientalmente más limpio que el uso de hidrocarburos convencionales, y puede desplazar hasta tres veces la cantidad de dióxido de carbono que usa.

Los usos biológicos también podrían presentar oportunidades para cosechar beneficios colaterales. En otras áreas, la utilización podría proporcionar una alternativa de "mejor opción" durante el proceso de descarbonización global. Un ejemplo podría ser el uso de combustibles derivados del dióxido de carbono, que podrían encontrar un papel en sectores que son más difíciles de descarbonizar, como la aviación.

Los autores destacaron que no existe un enfoque de "bala mágica".

"Comenzaría por incentivar las soluciones más obvias, la mayoría de las cuales ya existen, que pueden actuar a escala de gigatone en agricultura, silvicultura y construcción", dijo Carter, quien también es vicecanciller ejecutivo y rector ejecutivo de UCLA, y Gerhard R. Andlinger Profesor de Energía y Medio Ambiente Emérito en la Universidad de Princeton. "Al mismo tiempo, invertiría agresivamente en I + D en laboratorios académicos, industriales y gubernamentales, mucho más de lo que se está haciendo en los Estados Unidos, especialmente en comparación con China, en soluciones de alta tecnología para capturar y convertir dióxido de carbono en productos útiles que pueden desarrollarse junto con soluciones que ya existen en agricultura, silvicultura y construcción ".

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