Una de las preguntas centrales en neurociencia es aclarar dónde surge la conciencia cerebral, que es la capacidad de experimentar sensaciones internas y externas. El 12 de febrero en el diario. Neurona, los investigadores informan que un área específica en el cerebro, el tálamo lateral central, parece jugar un papel clave. En los monos bajo anestesia, estimular esta área fue suficiente para despertar a los animales y provocar comportamientos normales de vigilia.

Estudios anteriores, incluidos estudios de EEG y fMRI en humanos, habían sugerido que ciertas áreas del cerebro, incluida la corteza parietal y el tálamo, parecen estar involucradas en la conciencia. "Decidimos ir más allá del enfoque clásico de grabación de un área a la vez", dice el autor principal Yuri Saalmann, profesor asistente en la Universidad de Wisconsin, Madison. "Grabamos desde varias áreas al mismo tiempo para ver cómo se comporta toda la red".

Los investigadores utilizaron macacos como modelo animal. Al estudiar animales despiertos, dormidos y anestesiados, pudieron reducir la región del cerebro involucrada en la conciencia a un área mucho más específica que otros estudios. También pudieron descartar algunas áreas que habían sido propuestas en estudios neurocorrelativos de conciencia previos. Finalmente se centraron en el tálamo lateral central, que se encuentra en la parte profunda del cerebro anterior.

Una vez que los investigadores identificaron esta área, probaron lo que sucedió cuando se activó el tálamo lateral central mientras los animales estaban bajo anestesia, estimulando la región con una frecuencia de 50 Hz. "Descubrimos que cuando estimulamos esta pequeña área cerebral pequeña, podríamos despertar a los animales y restablecer toda la actividad neuronal que normalmente verías en la corteza durante la vigilia", dice Saalmann. "Actuaron como lo harían si estuvieran despiertos. Cuando apagamos la estimulación, los animales volvieron a estar inconscientes".

Una prueba de la vigilia fueron sus respuestas neuronales a la estimulación auditiva extraña: una serie de pitidos intercalados con otros sonidos aleatorios. Los animales respondieron de la misma manera que responderían los animales despiertos.

"Nuestros electrodos tienen un diseño muy diferente", dice Saalmann. "Se adaptan mucho más a la forma de la estructura en el cerebro que queremos estimular. También imitan más de cerca la actividad eléctrica que se ve en un sistema sano y normal".

"La principal motivación de esta investigación es ayudar a las personas con trastornos de la conciencia a vivir una vida mejor", dice la primera autora Michelle Redinbaugh, una estudiante graduada en el Departamento de Psicología de la Universidad de Wisconsin, Madison. "Tenemos que comenzar por comprender el mecanismo mínimo que es necesario o suficiente para la conciencia, de modo que la parte correcta del cerebro pueda ser dirigida clínicamente".

"Hay muchas implicaciones emocionantes para este trabajo", dice ella. "Es posible que podamos usar este tipo de electrodos estimulantes del cerebro profundo para sacar a las personas de los comas. Nuestros hallazgos también pueden ser útiles para desarrollar nuevas formas de controlar a los pacientes bajo anestesia clínica, para asegurarnos de que estén inconscientes de forma segura".

Este estudio fue financiado por los Institutos Nacionales de Salud, una Fundación Binacional de Ciencia Estados Unidos-Israel y una subvención piloto del Centro Nacional de Investigación de Primates de Wisconsin.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Prensa celular. Nota: El contenido puede ser editado por estilo y longitud.

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