Al analizar los genomas de virus de más de 7,500 personas infectadas con Covid-19, un equipo de investigación liderado por UCL ha caracterizado los patrones de diversidad del genoma del virus SARS-CoV-2, ofreciendo pistas para dirigir medicamentos y objetivos de vacunas.
El estudio, dirigido por el Instituto de Genética de UCL, identificó cerca de 200 mutaciones genéticas recurrentes en el virus, destacando cómo puede adaptarse y evolucionar a sus huéspedes humanos.
Los investigadores descubrieron que una gran proporción de la diversidad genética global del SARS-CoV-2 se encuentra en todos los países más afectados, lo que sugiere una transmisión global extensa desde el principio de la epidemia y la ausencia de 'Cero pacientes' en la mayoría de los países.
Los hallazgos, publicados hoy en Infection, Genetics and Evolution, también establecen que el virus surgió recientemente a fines de 2019, antes de extenderse rápidamente por todo el mundo. Los científicos analizaron el surgimiento de la diversidad genómica en el SARS-CoV-2, el nuevo coronavirus que causa el Covid-19, al detectar los genomas de más de 7,500 virus de pacientes infectados en todo el mundo. Identificaron 198 mutaciones que parecen haber ocurrido independientemente más de una vez, lo que puede contener pistas sobre cómo se está adaptando el virus.
El coautor principal, el profesor Francois Balloux (Instituto de Genética de UCL) dijo: "Todos los virus mutan naturalmente. Las mutaciones en sí mismas no son malas y no hay nada que sugiera que el SARS-CoV-2 está mutando más rápido o más lento de lo esperado. Hasta ahora no puedo decir si el SARS-CoV-2 se está volviendo más o menos letal y contagioso ".
Los pequeños cambios genéticos, o mutaciones, identificados no se distribuyeron uniformemente a través del genoma del virus. Como algunas partes del genoma tenían muy pocas mutaciones, los investigadores dicen que esas partes invariables del virus podrían ser mejores objetivos para el desarrollo de medicamentos y vacunas.

"Un desafío importante para derrotar a los virus es que una vacuna o un medicamento podrían no ser efectivos si el virus ha mutado. Si enfocamos nuestros esfuerzos en partes del virus que tienen menos probabilidades de mutar, tenemos una mayor probabilidad de desarrollar medicamentos que será efectivo a largo plazo ", explicó el profesor Balloux.
"Necesitamos desarrollar medicamentos y vacunas que el virus no pueda evadir fácilmente".
La coautora Dra. Lucy van Dorp (Instituto de Genética de UCL) agregó: "Todavía hay muy pocas diferencias genéticas o mutaciones entre virus. Descubrimos que algunas de estas diferencias se han producido varias veces, independientemente una de la otra durante el curso de la pandemia "Necesitamos continuar monitoreándolos a medida que haya más genomas disponibles y realizar investigaciones para comprender exactamente lo que hacen".
Los resultados se suman a una creciente evidencia de que los virus SARS-CoV-2 comparten un ancestro común a fines de 2019, lo que sugiere que esto fue cuando el virus saltó de un huésped animal anterior a las personas. Esto significa que es muy poco probable que el virus que causa el Covid-19 haya estado en circulación humana por mucho tiempo antes de que se detectara por primera vez.
En muchos países, incluido el Reino Unido, la diversidad de virus muestreados fue casi igual a la observada en todo el mundo, lo que significa que el virus ingresó al Reino Unido varias veces de forma independiente, en lugar de a través de cualquier caso índice.
El equipo de investigación ha desarrollado una nueva aplicación interactiva de código abierto en línea para que los investigadores de todo el mundo también puedan revisar los genomas del virus y aplicar enfoques similares para comprender mejor su evolución.
El Dr. van Dorp dijo: "Ser capaz de analizar una cantidad tan extraordinaria de genomas de virus en los primeros meses de la pandemia podría ser invaluable para los esfuerzos de desarrollo de fármacos, y muestra cuán lejos ha llegado la investigación genómica incluso en la última década. Todos estamos beneficiándose de un tremendo esfuerzo de cientos de investigadores a nivel mundial que han estado secuenciando genomas de virus y haciéndolos disponibles en línea ".
El estudio fue realizado por investigadores de las Facultades de Ciencias de la Vida y Ciencias Médicas de la UCL, junto con colegas de Cirad y la Université de la Réunion, la Universidad de Oxford y el Imperial College de Londres, y con el apoyo de la iniciativa NSFC de Newton Fund Reino Unido-China y la Biotecnología. y el Consejo de Investigación de Ciencias Biológicas (BBSRC).

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