Dos astronautas de la NASA se lanzaron el domingo al Golfo de México por primera vez en una nave espacial de la tripulación estadounidense construida y operada comercialmente, regresando de la Estación Espacial Internacional para completar un vuelo de prueba que marca una nueva era en los vuelos espaciales humanos.
El Crew Dragon de SpaceX, que transportaba a Robert Behnken y Douglas Hurley, cayó bajo paracaídas en el Golfo de México frente a la costa de Pensacola, Florida a las 2:48 p.m. EDT el domingo y fue recuperado con éxito por SpaceX. Después de regresar a la costa, los astronautas inmediatamente volarán de regreso a Houston.
"¡Bienvenidos a casa, Bob y Doug! Felicitaciones a los equipos de la NASA y SpaceX por el increíble trabajo para hacer posible este vuelo de prueba", dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine. "Es un testimonio de lo que podemos lograr cuando trabajamos juntos para hacer algo que antes se creía imposible. Los socios son clave para llegar más lejos que nunca y dar los próximos pasos en las atrevidas misiones a la Luna y Marte".
El regreso de Behnken y Hurley fue el primer chapoteo para los astronautas estadounidenses desde que Thomas Stafford, Vance Brand y Donald "Deke" Slayton aterrizaron en el Océano Pacífico frente a la costa de Hawai el 24 de julio de 1975, al final del Proyecto de prueba Apollo-Soyuz .
El vuelo de prueba SpaceX Demo-2 de la NASA se lanzó el 30 de mayo desde el Centro Espacial Kennedy en Florida. Después de alcanzar la órbita, Behnken y Hurley llamaron a su nave espacial Crew Dragon "Endeavour" como un tributo al primer transbordador espacial que cada astronauta había volado a bordo.
Casi 19 horas después, Crew Dragon atracó en el puerto delantero del módulo Harmony de la Estación Espacial Internacional el 31 de mayo.

"En nombre de todos los empleados de SpaceX, gracias a la NASA por la oportunidad de devolver el vuelo espacial humano a los Estados Unidos volando a los astronautas de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley", dijo la presidenta y directora de operaciones de SpaceX, Gwynne Shotwell. "Felicitaciones a todo el equipo de SpaceX y de la NASA por una misión tan extraordinaria. No podríamos estar más orgullosos de ver a Bob y Doug a salvo de regreso a casa. Todos apreciamos su dedicación a esta misión y ayudarnos a comenzar el viaje para llevar personas regularmente a baja órbita terrestre y hacia la Luna y Marte. ¡Y realmente espero que hayan disfrutado el viaje! "
Behnken y Hurley participaron en una serie de experimentos científicos, caminatas espaciales y eventos de participación pública durante sus 62 días a bordo de la estación. En general, el dúo de astronautas pasó 64 días en órbita, completó 1.024 órbitas alrededor de la Tierra y recorrió 27.147.284 millas terrestres.
Los astronautas contribuyeron más de 100 horas para apoyar las investigaciones del laboratorio en órbita. Hurley realizó el Estudio de formación de gotas dentro de la Microgravity Science Glovebox (MSG), que evalúa la formación de gotas de agua y el flujo de agua. Hurley también llevó a cabo la investigación de Estructuras Capilares, que estudia el uso de diferentes estructuras y contenedores para administrar fluidos y gases.
Hurley y Behnken trabajaron en numerosos cambios de muestra para el experimento de Medición de Electrólisis (EM), que analiza las burbujas creadas mediante electrólisis y tiene implicaciones para numerosas reacciones y dispositivos electroquímicos. Ambos miembros de la tripulación también contribuyeron con imágenes al estudio de Crew Earth Observaciones (CEO). Las imágenes del CEO ayudan a registrar cómo nuestro planeta está cambiando con el tiempo, desde cambios causados ​​por el hombre, como el crecimiento urbano y la construcción de reservorios, hasta eventos dinámicos naturales, incluidos huracanes, inundaciones y erupciones volcánicas.
Behnken condujo cuatro caminatas espaciales mientras estaba a bordo de la estación espacial con el Comandante de la Expedición 63 y el colega de la NASA Chris Cassidy. El dúo actualizó dos canales de energía en el extremo de estribor de la armadura de la estación con nuevas baterías de iones de litio. También enrutaron los cables de alimentación y Ethernet, eliminaron los dispositivos H que se utilizaron para el procesamiento de los paneles solares en tierra antes de su lanzamiento, instalaron una unidad de almacenamiento de protección para operaciones robóticas y eliminaron los escudos y revestimientos en preparación para la llegada a finales de este año. la esclusa de aire comercial Nanoracks en una misión de entrega de carga SpaceX.
Behnken ahora está empatado en la mayoría de las caminatas espaciales por un astronauta estadounidense con Michael Lopez-Alegria, Peggy Whitson y Chris Cassidy, cada uno de los cuales ha completado 10 caminatas espaciales. Behnken ahora ha pasado un total de 61 horas y 10 minutos de caminata espacial, lo que lo convierte en el astronauta de EE. UU. Con la tercera caminata espacial en tiempo total, detrás de López-Alegria y Andrew Feustel, y la cuarta en general.
El vuelo de prueba Demo-2 es parte del Programa de tripulación comercial de la NASA, que ha trabajado con la industria aeroespacial de los EE. UU. Para lanzar astronautas en cohetes y naves espaciales estadounidenses desde tierra estadounidense a la estación espacial por primera vez desde 2011. Este es el vuelo de prueba final de SpaceX y proporciona datos sobre el rendimiento del cohete Falcon 9, la nave espacial Crew Dragon y los sistemas terrestres, así como las operaciones en órbita, atraque, salpicadura y recuperación.
Crew Dragon Endeavor regresará a la Guarida del Dragón de SpaceX en Florida para su inspección y procesamiento. Los equipos examinarán los datos y el rendimiento de la nave espacial durante todo el vuelo de prueba. La finalización de la Demo-2 y la revisión de la misión y la nave espacial allanan el camino para que la NASA certifique el sistema de transporte de la tripulación de SpaceX para vuelos regulares que transportan astronautas desde y hacia la estación espacial. SpaceX está preparando el hardware para la primera misión rotacional, llamada Crew-1, a finales de este año. Esta misión ocurriría después de la certificación de la NASA, que se espera que tarde unas seis semanas.
El objetivo del Programa de tripulación comercial de la NASA es el transporte seguro, confiable y rentable desde y hacia la Estación Espacial Internacional. Esto podría permitir un tiempo de investigación adicional y aumentar la oportunidad de descubrimiento a bordo del banco de pruebas de exploración de la humanidad, incluida la ayuda para prepararnos para la exploración humana de la Luna y Marte.

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