Mientras los astronautas de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley llegaron a la Tierra dentro de la cápsula Crew Dragon de SpaceX el domingo, los dos dijeron que el vehículo realmente "cobró vida" cuando se hundió en la atmósfera de la Tierra. La cápsula vibró, se sacudió y rugió mientras el aire circundante se calentó y chamuscó el exterior del vehículo, y los astronautas lo grabaron todo.
"Grabé un poco de audio, pero no suena como una máquina. Suena como un animal que atraviesa la atmósfera con todas las bocanadas que están sucediendo por los propulsores y el ruido atmosférico ”, dijo Behnken durante una conferencia de prensa después del aterrizaje. "Simplemente continúa ganando magnitud a medida que desciendes a través de la atmósfera".
"No suena como una máquina, suena como un animal que atraviesa la atmósfera".
Tanto Behnken como Hurley hicieron historia a fines de mayo cuando se lanzaron a la Estación Espacial Internacional dentro del Crew Dragon de SpaceX, convirtiéndose en las primeras dos personas en volar en el vehículo y la primera tripulación en viajar en órbita en una cápsula espacial de fabricación privada. Los dos llamaron a su cápsula Endeavour, después del transbordador espacial en el que Behnken y Hurley volaron previamente. Después del lanzamiento, Behnken dijo que el viaje fue bastante animado, argumentando que el Dragón de la tripulación estuvo a la altura de su homónimo. "Dragon estaba resoplando y resoplando todo el tiempo en órbita, y definitivamente estábamos conduciendo o montando un Dragon hasta arriba", dijo mientras estaba en la estación.

Foto de Bill Ingalls / NASA

Dos meses después de llegar a la ISS, el dúo regresó a la Tierra en Crew Drago durante el fin de semana. La cápsula se desacopló de la estación espacial el sábado por la noche y se distanció lentamente de la EEI, antes de hacer una inmersión desgarradora en la atmósfera del planeta y luego chapotear en el Golfo de México el domingo por la tarde.
Behnken señaló que su viaje fue relativamente suave entre el desacoplamiento y el inicio de la inmersión, ya que él y Hurley todavía estaban en el espacio, orbitando la Tierra. Pero el proceso de salir de la órbita se volvió vigoroso. Justo una hora antes de aterrizar, el Crew Dragon expulsó su baúl adjunto, una gran pieza de hardware cilíndrica que proporcionó apoyo durante la misión. La cápsula luego disparó sus propulsores a bordo, sacando el vehículo de la órbita y encaminándolo hacia la Tierra. Poco después, el Dragón de la Tripulación se calentó inmensamente a medida que avanzaba a toda velocidad por la atmósfera superior del planeta, experimentando temperaturas de hasta 3.500 grados Fahrenheit. Finalmente, desplegó una serie de paracaídas para reducir la velocidad de la cápsula y poder tocar suavemente el agua de Pensacola.
"Muy parecido a ser golpeado en el respaldo de una silla con un bate de béisbol"
Los astronautas realmente podían sentir cada uno de esos pasos importantes, según Behnken, quien los describió con vívidos detalles. "Todos los eventos de separación, desde la separación del baúl hasta los disparos de paracaídas, fueron muy parecidos a ser golpeados en el respaldo de una silla con un bate de béisbol, ya sabes, solo un golpe", dijo. “Y luego obtienes algún tipo de movimiento asociado con eso, por lo general, bastante ligero para la separación del tronco. Pero con los paracaídas, fue una sacudida bastante significativa ”.

Foto de Bill Ingalls / NASA

El Crew Dragon cayó a las 2:48 PM ET del domingo, y las embarcaciones de recuperación SpaceX se encontraron rápidamente con la cápsula para sacar a Behnken y Hurley del agua. Poco después, botes recreativos invadieron el área, desafiando las restricciones de la Guardia Costera de los EE. UU. Para poder ver de cerca la cápsula. Los astronautas dijeron que no los conocían realmente dentro del Crew Dragon. "El reingreso (atmosférico) es un entorno bastante exigente, como saben, con los diferentes quemaduras en el vehículo, y las ventanas no se ahorraron nada de eso", dijo Hurley. “Al mirar por las ventanas, básicamente se notaba que era de día pero muy poco más. Así que realmente no vimos nada claramente por las ventanas hasta que los equipos de recuperación de SpaceX se acercaron con las lanchas rápidas, y luego podemos ver una o dos cabezas por ahí ".
Los dos dijeron que realmente no hubo grandes sorpresas con el aterrizaje
En general, los dos dijeron que realmente no hubo grandes sorpresas con el aterrizaje, gracias a todo el entrenamiento y las simulaciones que habían realizado antes de la misión. "Una vez más, mi crédito es para la gente de SpaceX: la gente de producción, la gente que reunió a Endeavor y luego, ciertamente, nuestra gente de capacitación", dijo Hurley en la conferencia de prensa. "La misión fue igual que los simuladores … de principio a fin hasta el final, realmente no hubo sorpresas".

Foto de Bill Ingalls / NASA

Ahora que el viaje de Behnken y Hurley ha terminado, la NASA pasará las próximas semanas mirando todos los datos de esta misión para certificar al Crew Dragon para viajes regulares desde y hacia la estación. De hecho, SpaceX ya está programado para volar su próximo Crew Dragon a mediados o fines de septiembre, llevando a una tripulación de cuatro astronautas de la NASA a la ISS. Behnken y Hurley creen que el Crew Dragon está más que listo para esos vuelos una vez que se realiza el análisis.
"Creo que para los dos, todavía se siente bastante surrealista".
"Desde la perspectiva de la tripulación, creo que nos sentimos perfectamente cómodos al decir que (la próxima tripulación) está lista cuando terminen la ingeniería y el análisis asociados con la certificación", dijo Behnken. Hurley señaló que SpaceX y la NASA planean sincronizar el video del lanzamiento y aterrizaje de Crew Dragon junto con el audio de la tripulación desde el interior de la cápsula. "Eso se transmitirá a varias tripulaciones para que las usen", dijo.
Ahora que están de vuelta en tierra firme, los dos esperan pasar tiempo con sus familias, pero dicen que se sienten honrados de haber sido parte de la primera misión tripulada de SpaceX en orbitar. "Creo que para los dos, todavía se siente bastante surrealista y sé que está un poco usado en exceso, pero no sé cómo describirlo", dijo Hurley. "Un minuto, estás flotando en el Golfo de México y, ya sabes, menos de dos días después estás en una conferencia de prensa".

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