En marzo, cuando aumentaron los casos de Covid-19 y disminuyeron los suministros de máscaras protectoras N95 en el hospital del Área de la Bahía donde trabaja su cuñado, Megan Duong inició una búsqueda local de N95. Junto con su cuñada, Sabrina Paseman, Duong reclutó voluntarios y rastreó 7.000 máscaras, apenas lo suficiente para cubrir las necesidades de dos hospitales durante un día. “Simplemente sabíamos que no era una solución escalable”, dijo Duong.
Entonces, Duong y Paseman, ambos ex empleados de Apple, se propusieron inventar una nueva herramienta que, esperaban, haría que las tecnologías de máscaras disponibles fueran más efectivas y accesibles.
No fueron los únicos inventores que intentaron satisfacer la demanda masiva y repentina de equipos de protección personal o PPE. Los expertos dicen que las mascarillas tipo PPE son fundamentales para frenar la propagación de Covid-19. Pero durante gran parte de la pandemia, el equipo de protección personal de alta calidad ha escaseado para los trabajadores médicos. Mientras tanto, el PPE disponible para el público ha sido de calidad variable, y los usuarios se quejan de que las máscaras de tela baratas, aunque están ampliamente disponibles y son recomendadas por las agencias de salud pública, son incómodas, dificultan las interacciones sociales y tienen una eficacia limitada.
Esos problemas han estimulado nuevas innovaciones, ya que los inventores se esfuerzan por hacer que los PPE sean más baratos, más seguros, más cómodos y más accesibles y, en muchos casos, pueden ver oportunidades para obtener ganancias mientras lo hacen. Algunos diseños nuevos ya se han ganado elogios de los expertos. Muchos otros aún no han demostrado que sean más efectivos que una mascarilla de tela estándar.
"Mi preocupación es que la gente va a gastar mucho dinero basándose en la publicidad, lo que no les dará a ellos ni a nadie más protección adicional", dijo Gary Garber, médico de enfermedades infecciosas que también trabaja con Public Health Ontario en Canadá. .
En sitios de financiación colectiva como Kickstarter e IndieGoGo, los inventores han recaudado millones de dólares para nuevos diseños de mascarillas, guantes y otros PPE. Los laboratorios de ingeniería universitarios han centrado su atención en la fabricación de máscaras y protectores faciales. Los resultados van desde inteligentes hasta extravagantes. Ahora es posible encontrar nuevas empresas que realicen crowdfunding o vendan un antimicrobiano plateado. guante, una mascarilla escondido en el ala de un sombrero, y un protector burbuja que cubre al usuario de la cabeza al pecho. (Los tres diseños han recaudado miles de dólares en sitios de financiación colectiva).
Otros inventos incluyen un impreso en 3D máscara que se adapta al rostro de cada individuo utilizando inteligencia artificial, y un dispositivo de plastico que permite a las personas obtener gasolina sin tocar la bomba. Los intentos de crear máscaras transparentes, que faciliten la comunicación para las personas que leen los labios, son anteriores a la pandemia, pero han experimentado una oleada de interesar y inversión.
 La pandemia de COVID-19 impulsa a los diseñadores a reinventar el EPP, hacerlo más efectivo y accesibleiMASC se puede reutilizar ya que tiene filtros que se pueden esterilizar a máquina o con un paño. Crédito de la imagen: BMJ Open / Byrne et. Alabama.
Algunos diseños surgen de una larga experiencia. Antes de que llegara el Covid-19, James Byrne, un oncólogo de radiación en el Brigham and Women’s Hospital e investigador postdoctoral en el MIT, estaba acostumbrado a usar un N95 para ver a un paciente y luego, dice, "tirarlo a la basura". Byrne y varios colegas ahora han centrado su atención en el diseño de una mascarilla que, como el respirador N95, puede filtrar el 95 por ciento de las partículas en el aire, pero que es más fácil y rentable de reutilizar.
Su sistema moldeado por inyección esterilizable en autoclave, escalable y adaptable (iMASC) prototipo está hecho de caucho de silicona transparente y tiene dos filtros circulares ubicados cerca de la boca. En una prueba reciente, siguiendo los estándares de seguridad del gobierno, los investigadores rociaron a 20 participantes que usaban iMASC con sacarina en aerosol, un químico de sabor dulce. Si los participantes podían saborear la sacarina en cualquier momento, la prueba de ajuste fallaba. Todos aprobaron y el 95 por ciento de los participantes calificaron la transpirabilidad del iMASC como excelente o buena.
El equipo todavía está en el proceso de realizar pruebas más profundas sobre la eficiencia de filtración y la transpirabilidad de diferentes materiales filtrantes. Y aún necesitan determinar cómo funcionan las máscaras durante el uso prolongado.
El iMASC está destinado a los trabajadores de la salud, y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) actualmente no recomendar que el público en general use máscaras N95. Pero todavía existe una demanda de protección de mayor calidad, o al menos máscaras que afirman ser una protección de mayor calidad, así como máscaras que resuelvan problemas básicos de comodidad y ajuste.
Algunas máscaras que afirman resolver esos problemas han sido éxitos de taquilla. Desde el 25 de junio, UVMask de UM Systems con sede en Colorado, una empresa de óptica y biotecnología y subsidiaria de Measure Inc., ha recaudado más de $ 3 millones en plataformas de financiación colectiva. El aire que ingresa a la máscara pasa a través de un filtro reemplazable equivalente a N95 y luego ingresa a un "vórtice estéril" donde se trata con luz UV-C, que puede inactivar los virus al dañar su material genético. Sin los descuentos actuales de la campaña, el producto costará $ 249. (La máscara incluye baterías, un cargador y 10 filtros; los filtros desechables adicionales deben comprarse por separado).
Según una instalación de prueba en China autorizado por el Sistema Europeo de Certificación de Inspección de Pruebas, el vórtice estéril es capaz de matar a más de 99,99 por ciento de bacterias en el lapso de tres segundos. Boz Zou, cofundador y director ejecutivo de UM Systems, dice que la compañía también planea probar el dispositivo en la inactivación de virus. La máscara, dice, será "absolutamente" mejor que una N95.
Sin embargo, la máscara aún no se ha sometido a pruebas del Instituto Nacional de Seguridad y Salud Ocupacional (NIOSH), una agencia federal de los EE. UU., Para confirmar esa afirmación. La página de UVMask IndieGoGo no afirma que la máscara protegerá a los usuarios de Covid-19 específicamente, ni siquiera menciona a Covid-19 en absoluto.
Otras campañas de crowdfunding se centran en mejorar la tecnología existente. Casi inmediatamente después de la inútil búsqueda de Duong y Paseman de los N95, Paseman, un ingeniero, comenzó a desarrollar el prototipo Essential Mask Brace. La abrazadera de la mascarilla está diseñada para hacer que las mascarillas quirúrgicas estándar sean más efectivas al mejorar su ajuste contra la cara. A un costo de $ 15 por aparato ortopédico, según la campaña de Kickstarter, es más asequible que la mayoría de las otras tecnologías de máscara emergentes. La campaña ha recaudado más de $ 1,10,000 hasta ahora de 1.820 donantes.
“Si nos fijamos en los datos, las personas más afectadas (por) la pandemia son las comunidades de bajos ingresos”, dijo Duong. “No pueden pagar una máscara de $ 100. Entonces, si quiere encontrar una solución para realmente, como lo que estamos diciendo, aplanar la curva, necesita encontrar algo que sea accesible, escalable y asequible ".

Después de probar algunas versiones diferentes del corsé (incluidas algunas pruebas colaborativas) y perfeccionar el diseño en impresoras 3D modelos de rostros de NIOSH, el equipo dice que están ampliando las pruebas en humanos en la última versión del corsé. Pero Paseman dijo que es difícil hacer que las máscaras reales se prueben para la filtración, ya que los laboratorios del gobierno están abrumados con solicitudes.
Mark Rupp, jefe de la División de Enfermedades Infecciosas del Centro Médico de la Universidad de Nebraska, dijo que un dispositivo para mejorar el ajuste de la mascarilla es una gran idea. "Las máscaras de varias capas funcionan, y funcionan mejor si se ajustan bien a la cara".
Otros diseñadores, incluida la inventora Alice Min Soo Chun, fundadora y directora ejecutiva de la startup SEEUS95 Inc., están preocupados por la cantidad de desechos generados por las máscaras y respiradores actuales. los SEEUS95 La mascarilla se comercializa como una "alternativa radical al N95 tradicional" y ha recaudado más de $ 211.000 de 2.152 donantes en Kickstarter. El SEEUS95 está hecho de silicona transparente, usa “biofiltros patentados N95” y se adhiere al rostro con una “capa de terapia para la piel” pegajosa que supuestamente produce un sello hermético.
Los biofiltros están compuestos por fibras de bambú, seda, plata y carbono. Aunque la página de Kickstarter tiene un sello que dice "MIT lab + filtro probado por AFFOA", Chun dijo que las pruebas aún están en progreso y que aún no hay datos disponibles. Los gráficos de eficacia de filtración en la página de Kickstarter provienen de un papel que probaron la eficacia de filtración de tejidos comunes como el algodón, la seda y la gasa, no a partir de pruebas en los propios biofiltros.
La visión de la empresa, según su página de Kickstarter, es "utilizar materiales sostenibles y ayudar al planeta". Pero, dijo Chun, los biofiltros no son reciclables ni compostables, aunque señaló que son biodegradables y cuando "van a un vertedero, simplemente vuelven a la tierra". Cuando se le preguntó cuánto tardarían los filtros en romperse, Chun dijo que "ya son parte de la madre naturaleza".
El equipo aún no ha realizado ninguna prueba para garantizar un ajuste perfecto en la cara. En cambio, demuestran que la capa pegajosa que se adhiere al rostro mantiene “la piel protegida, hidratada, saludable y suave” al mostrar el material que se aplica a un plátano.
Rupp dijo que, si bien las máscaras transparentes serán beneficiosas para las personas que leen los labios, se muestra escéptico sobre la viabilidad del SEEUS95. "Si realmente tienen en su mayoría plástico transparente y un área muy pequeña por la que se respira, me parece que eso se asociará con cierta dificultad para respirar", dijo.
No todos los profesionales médicos están convencidos de que el público en general necesita una mejor tecnología de máscaras, en lugar de una mejor educación sobre cómo usar las máscaras existentes. Garber dijo que el uso inadecuado sigue siendo un problema. Para que el EPP sea más efectivo, dijo, es crucial que las personas se laven las manos antes de ponerse y quitarse la máscara y evitar ajustarse la máscara o tocarse la cara con las manos potencialmente contaminadas.
Aun así, Nicole Greeson, directora de Higiene y Seguridad Ocupacional de la Universidad de Duke, dijo que, junto con medidas efectivas de distanciamiento social e higiene de manos, la tecnología mejorada de las mascarillas podría tener beneficios. ¿Ayudarían a controlar la pandemia las máscaras que brindan más protección personal y evitan mejor que las personas infectadas propaguen el virus? "Absolutamente", dijo.
Hannah Thomasy es una escritora científica independiente que divide su tiempo entre Toronto y Seattle. Su trabajo ha aparecido en Hakai Magazine, OneZero y NPR.
Este artículo fue publicado originalmente en No oscuro. Leer el artículo original.

Via: FirstPost

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