Los datos de los instrumentos de la NASA a bordo de la misión Rosetta de la ESA (Agencia Espacial Europea) han ayudado a revelar que el cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko tiene su propia aurora ultravioleta lejana. Es la primera vez que se documentan tales emisiones electromagnéticas en el ultravioleta lejano en un objeto celeste que no sea un planeta o una luna. Un artículo sobre los hallazgos se publicó hoy en la revista Nature Astronomy.
En la Tierra, las auroras (también conocidas como luces del norte o del sur) se generan cuando las partículas cargadas eléctricamente que salen del Sol golpean la atmósfera superior para crear destellos coloridos de verde, blanco y rojo. En otras partes del sistema solar, Júpiter y algunas de sus lunas, así como Saturno, Urano, Neptuno e incluso Marte, han exhibido su propia versión de la aurora boreal. Pero los fenómenos aún no se habían documentado en los cometas.
Rosetta es el cazador de cometas más viajado y consumado de la exploración espacial. Lanzado en 2004, orbitó el cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko (67P / CG) desde agosto de 2014 hasta su dramático aterrizaje de cometas al final de la misión en septiembre de 2016. Los datos de este estudio más reciente se basan en lo que los científicos de la misión interpretaron inicialmente. como "resplandor diurno", un proceso causado por fotones de luz que interactúan con la envoltura de gas, conocida como coma, que irradia desde y rodea el núcleo del cometa. Pero un nuevo análisis de los datos pinta una imagen muy diferente.
"El resplandor que rodea a 67P / C-G es único", dijo Marina Galand del Imperial College de Londres y autora principal del estudio. "Al vincular datos de numerosos instrumentos Rosetta, pudimos obtener una mejor imagen de lo que estaba sucediendo. Esto nos permitió identificar sin ambigüedades cómo se forman las emisiones atómicas ultravioleta de 67P / C-G".
Los datos indican que las emisiones de 67P / C-G son en realidad de naturaleza auroral. Los electrones que fluyen en el viento solar (la corriente de partículas cargadas que fluyen desde el Sol) interactúan con el gas en la coma del cometa, rompiendo el agua y otras moléculas. Los átomos resultantes emiten una luz ultravioleta lejana distintiva. Invisible a simple vista, el ultravioleta lejano tiene las longitudes de onda más cortas de radiación en el espectro ultravioleta.
Explorar la emisión de 67P / C-G permitirá a los científicos aprender cómo cambian las partículas del viento solar con el tiempo, algo que es crucial para comprender el clima espacial en todo el sistema solar. Al proporcionar mejor información sobre cómo la radiación del Sol afecta el entorno espacial por el que deben viajar, dicha información podría ayudar a proteger los satélites y las naves espaciales, así como a los astronautas que viajan a la Luna y Marte.
"Rosetta es el regalo que sigue dando", dijo Paul Feldman, investigador de Alice en la Universidad Johns Hopkins en Baltimore y coautor del artículo. "El tesoro de datos que devolvió durante su visita de dos años al cometa nos ha permitido reescribir el libro sobre estos habitantes más exóticos de nuestro sistema solar y, según todas las cuentas, hay mucho más por venir".
Instrumentos de la NASA a bordo del Rosetta de la ESA
Los instrumentos proporcionados por la NASA contribuyeron a esta investigación. El instrumento Sensor de Iones y Electrones (IES) detectó la cantidad y energía de los electrones cerca de la nave espacial, el instrumento Alice midió la luz ultravioleta emitida por la aurora y el Instrumento de Microondas para el Orbitador Rosetta (MIRO) midió la cantidad de moléculas de agua alrededor. el cometa (el instrumento MIRO incluye contribuciones de Francia, Alemania y Taiwán). Otros instrumentos a bordo de la nave espacial utilizados en la investigación fueron el espectrómetro de imágenes térmicas visibles e infrarrojas de la Agencia Espacial Italiana (VIRTIS), la sonda Langmuir (LAP) proporcionada por Suecia y el espectrómetro Rosetta Orbiter para análisis de iones y neutros (ROSINA) proporcionado por Suiza. .
Rosetta fue una misión de la ESA con contribuciones de sus estados miembros y de la NASA. El módulo de aterrizaje Philae de Rosetta, que aterrizó con éxito en el cometa en noviembre de 2014, fue proporcionado por un consorcio liderado por el Centro Aeroespacial Alemán en Colonia; Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar en Göttingen, Alemania; la Agencia Espacial Nacional Francesa en París; y la Agencia Espacial Italiana en Roma. Una división de Caltech, el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, gestionó la contribución estadounidense de la misión Rosetta para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. JPL también construyó el MIRO y alberga a su investigador principal, Mark Hofstadter. El Southwest Research Institute (San Antonio y Boulder, Colorado), desarrolló los instrumentos IES y Alice del orbitador Rosetta y alberga a sus investigadores principales, James Burch (IES) y Joel Parker (Alice).
Para obtener más información sobre los instrumentos estadounidenses a bordo de Rosetta, visite: http://rosetta.jpl.nasa.gov
Más información sobre Rosetta está disponible en: http://www.esa.int/rosetta
Fuente de la historia:
Materiales proporcionados por NASA / Laboratorio de propulsión a chorro. Nota: el contenido puede editarse por estilo y longitud.

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