Justo antes de la medianoche del martes, United Launch Alliance lanzará su cohete más poderoso desde Cabo Cañaveral, Florida, con un satélite espía clasificado para la Oficina Nacional de Reconocimiento. La misión finalmente está lista para volar un mes después del primer intento de lanzamiento del cohete, que fue abortado solo tres segundos antes del despegue.
El cohete que se eleva en la misión de ULA es el Delta IV Heavy, un vehículo gigante que consta de tres núcleos de cohetes atados para proporcionar un empuje adicional. Es uno de los cohetes más poderosos del mundo, aunque no alcanza la potencia del Falcon Heavy de SpaceX. ULA no vuela el Delta IV Heavy con mucha frecuencia, ya que es un vehículo costoso de fabricar, pero la compañía usa el cohete para satélites grandes y pesados ​​que se dirigen a órbitas súper altas.
La carga útil del cohete es NROL-44 y, como todas las misiones NRO, su propósito está oculto en secreto. La oficina simplemente señala que "NROL-44 respalda la misión general de seguridad nacional de NRO para proporcionar datos de inteligencia a los principales responsables políticos de los Estados Unidos, la Comunidad de Inteligencia y el Departamento de Defensa". ULA ya ha lanzado 29 misiones para la NRO, muchas de las cuales han requerido el Delta IV Heavy.

ULA estaba listo para lanzar NROL-44 en las primeras horas de la mañana del 29 de agosto. ULA contó hasta unos segundos antes del despegue, con los motores principales del Delta IV Heavy encendidos brevemente. Pero los motores se apagaron rápidamente y el cohete permaneció fijo en la plataforma de lanzamiento. Más tarde, ULA se enteró de que un equipo de tierra había fallado, lo que provocó el aborto. La empresa tardó algunas semanas en reemplazar el equipo defectuoso y, después de algunos retrasos adicionales debido al equipo en la plataforma de lanzamiento, y un Retraso meteorológico de última hora el lunes, ULA finalmente está listo para volar.
El Delta IV Heavy está programado para despegar el martes a las 11:58 p.m. ET del sitio de lanzamiento de ULA en la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral. El blog de lanzamiento de ULA comenzará a las 3:15 p.m. ET, y su transmisión por Internet comenzará a las 11:35 p.m. ET, para cualquiera que todavía esté despierto y espere ver un lanzamiento a medianoche.
Actualización 28 de septiembre a las 6:49 p.m. ET: Esta historia se actualizó para indicar la nueva hora de lanzamiento después de un retraso climático.
Actualización 28 de septiembre a las 4 p.m. ET: Esta historia se actualizó para indicar la nueva hora de lanzamiento después de un mes de retraso.
Actualización 29 de agosto a las 8:15 a.m. ET: A solo 3 segundos del despegue, el Delta IV Heavy abortó el lanzamiento, justo después de que los motores se encendieron inicialmente y luego se apagaron rápidamente. ULA dice que "una condición inesperada" provocó el aborto. El CEO de ULA, Tory Bruno, señaló que el vehículo está en buenas condiciones, pero la compañía tardará al menos una semana en revisar todos los datos y volver a intentarlo.
Actualización 27 de agosto a las 2:30 p.m. ET: ULA retrasó el lanzamiento el jueves por la mañana debido a que un calentador tenía problemas en la plataforma de lanzamiento. La compañía intentará lanzar de nuevo el sábado 29 de agosto por la mañana. Esta historia se actualizó para reflejar los cambios.

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