Sat. Jun 25th, 2022

Los científicos han documentado una subpoblación previamente desconocida de osos polares que viven en el sureste de Groenlandia. Los osos polares sobreviven con un acceso limitado al hielo marino cazando del hielo de agua dulce que se vierte en el océano desde los glaciares de Groenlandia. Debido a que esta población aislada es genéticamente distinta y está adaptada de manera única a su entorno, estudiarla podría arrojar luz sobre el futuro de la especie en un Ártico que se calienta. “Queríamos estudiar esta región porque no sabíamos mucho sobre los osos polares en el sureste de Groenlandia, pero nunca esperábamos encontrar una nueva subpoblación viviendo allí”, dijo la autora principal, Kristin Laidre, científica polar de la Universidad de Washington. Laboratorio de Física. “Sabíamos que había algunos osos en el área por los registros históricos y el conocimiento indígena. Simplemente no sabíamos cuán especiales eran”. El estudio, publicado en la edición del 17 de junio de Science, combina siete años de nuevos datos recopilados a lo largo de la costa sureste de Groenlandia con 30 años de datos históricos de toda la costa este de la isla. La remota región sureste había sido poco estudiada debido a su clima impredecible, montañas irregulares y fuertes nevadas. Los datos genéticos, de movimiento y de población recién recopilados muestran cómo estos osos usan el hielo de los glaciares para sobrevivir con un acceso limitado al hielo marino. “Los osos polares están amenazados por la pérdida de hielo marino debido al cambio climático. Esta nueva población nos da una idea de cómo la especie podría persistir en el futuro”, dijo Laidre, quien también es profesor asociado de ciencias acuáticas y pesqueras de la UW. “Pero debemos tener cuidado con la extrapolación de nuestros hallazgos, porque el hielo del glaciar que hace posible que sobrevivan los osos del sureste de Groenlandia no está disponible en la mayor parte del Ártico”. La diferencia genética entre este grupo de osos y su vecino genético más cercano es mayor que la observada para cualquiera de las 19 poblaciones de osos polares conocidas anteriormente. “Son la población de osos polares genéticamente más aislada del planeta”, dijo la coautora Beth Shapiro, profesora y genetista de la Universidad de California en Santa Cruz e investigadora del Instituto Médico Howard Hughes. “Sabemos que esta población ha estado viviendo separada de otras poblaciones de osos polares durante al menos varios cientos de años, y que el tamaño de su población durante todo este tiempo se ha mantenido pequeño”. Los investigadores creen que parte de la razón por la que la población está tan aislada es que los osos están cercados por todos lados: por los picos de las montañas afiladas y la enorme capa de hielo de Groenlandia al oeste, las aguas abiertas del Estrecho de Dinamarca al este y por la corriente costera de rápido flujo del este de Groenlandia que representa un peligro en alta mar. Antes de comenzar el trabajo de campo, el equipo pasó dos años solicitando aportes y recopilando información de cazadores de subsistencia de osos polares en el este de Groenlandia. Los cazadores participaron durante todo el estudio, aportando su experiencia y proporcionando muestras de cosecha para el análisis genético. El rastreo satelital de hembras adultas muestra que, a diferencia de la mayoría de los otros osos polares que viajan lejos sobre el hielo marino para cazar, los osos del sureste de Groenlandia son hogareños. Caminan sobre hielo dentro de fiordos protegidos o escalan montañas para llegar a fiordos vecinos sobre la capa de hielo de Groenlandia. La mitad de los 27 osos rastreados flotaron accidentalmente un promedio de 190 kilómetros (120 millas) al sur en pequeños témpanos de hielo atrapados en la corriente costera del este de Groenlandia, pero luego saltaron y caminaron hacia el norte por tierra hasta su fiordo de origen. “En cierto sentido, estos osos dan una idea de cómo les puede ir a los osos de Groenlandia en los escenarios climáticos futuros”, dijo Laidre. “Las condiciones del hielo marino en el sureste de Groenlandia hoy se asemejan a lo que se predice para el noreste de Groenlandia a fines de este siglo”. Los osos del sureste de Groenlandia tienen acceso al hielo marino solo durante cuatro meses, entre febrero y finales de mayo. El hielo marino proporciona la plataforma que la mayoría de los aproximadamente 26.000 osos polares del Ártico utilizan para cazar focas. Pero los osos polares no pueden ayunar durante ocho meses. Durante dos tercios del año, los osos polares del sureste de Groenlandia confían en una estrategia diferente: cazan focas de los trozos de hielo de agua dulce que se desprenden de la capa de hielo de Groenlandia. “Los glaciares que terminan en el mar en el sureste de Groenlandia son un entorno bastante único”, dijo la coautora Twila Moon, científica principal adjunta del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo. “Estos tipos de glaciares existen en otros lugares del Ártico, pero la combinación de las formas de los fiordos, la alta producción de hielo glaciar y la gran reserva de hielo que está disponible en la capa de hielo de Groenlandia es lo que actualmente proporciona un suministro constante. de hielo glaciar”. El hecho de que los osos puedan sobrevivir aquí sugiere que los glaciares que terminan en el mar, y especialmente aquellos que arrojan hielo regularmente al océano, podrían convertirse en refugios climáticos a pequeña escala, lugares donde algunos osos polares podrían sobrevivir a medida que disminuye el hielo marino en la superficie del océano. Existen hábitats similares en los glaciares que terminan en el mar en otras partes de la costa de Groenlandia y en la isla de Svalbard, un territorio noruego ubicado al este de Groenlandia. “Incluso con los cambios rápidos que ocurren en la capa de hielo, esta área en Groenlandia tiene el potencial de continuar produciendo hielo glacial, con una costa que puede parecerse a la actual, durante mucho tiempo”, dijo Moon. Los autores estiman que hay unos pocos cientos de osos en el sureste de Groenlandia, similar a otras poblaciones pequeñas. Las medidas corporales sugieren que las hembras adultas son más pequeñas que en la mayoría de las regiones. También tienen menos cachorros, lo que puede reflejar el desafío de encontrar pareja en el complejo paisaje de fiordos y montañas. Sin embargo, Laidre advirtió que se necesita un seguimiento a más largo plazo para conocer la viabilidad futura de los osos del sudeste de Groenlandia y comprender qué sucede con las subpoblaciones de osos polares a medida que se separan cada vez más del resto del Ártico debido a la disminución del hielo marino. “Si le preocupa preservar la especie, entonces sí, nuestros hallazgos son esperanzadores; creo que nos muestran cómo algunos osos polares podrían sobrevivir bajo el cambio climático”, dijo Laidre. “Pero no creo que el hábitat de los glaciares sea compatible con una gran cantidad de osos polares. Simplemente no hay suficiente. Todavía esperamos ver grandes disminuciones en los osos polares en todo el Ártico debido al cambio climático”. El gobierno de Groenlandia decidirá sobre las medidas de protección y gestión. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, que ayuda a supervisar las especies protegidas, es responsable de determinar si los osos del sureste de Groenlandia son reconocidos internacionalmente como una población separada, la vigésima del mundo. “Preservar la diversidad genética de los osos polares es crucial en el futuro bajo el cambio climático”, dijo Laidre. “Reconocer oficialmente a estos osos como una población separada será importante para la conservación y el manejo”. Esta investigación fue financiada por la NASA, la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU., el gobierno de Dinamarca; el gobierno de Groenlandia; la UW; la Universidad de Oslo; la Fundación Modelo Leo y la Fundación Vetlesen. Otros coautores son Eric Regehr, Benjamin Cohen y Harry Stern de la UW; Megan Supple, Christopher Vollmers y Russ Corbett-Detig en UC Santa Cruz; Erik Born, Fernando Ugarte, Peter Hegelund y Carl Isaksen del Instituto de Recursos Naturales de Groenlandia; Oystein Wiig de la Universidad de Oslo; Jon Aars del Instituto Polar Noruego; Rune Dietz y Christian Sonne en la Universidad de Arhus en Dinamarca; Geir Akse, piloto de helicóptero en Noruega; y David Paetkau de Wildlife Genetics International en Canadá.

By Sebastian Jimenez

Si hubiera una ciencia basada en el código binario, sería su principal devoto. Dame juegos y circuitos y me harás feliz. Residiendo en Sevilla.